— Jeg tror Obama er en muslim, sier Claudia Harrod.

Claudia (64) jobber som frivillig for Mitt Romneys kampanje. Vi treffer henne ved et stemmelokale i Ohio, der hun deler ut informasjon til republikanske forhåndsvelgerne. Men når Claudia begynner å snakke om Barack Obama, kommer en velkjent historie frem – en vi ofte får servert når vi snakker med konservative velgere:

— Obama kunne ikke bli valgt til president som muslim, så derfor har han skjult sin egentlige religion, sier Claudia.

— Jeg tror heller ikke han er født her. Vi vet jo ingenting om hvem han er.

Hemmelig muslim

Det er ikke første gang vi hører denne type påstander, langt derifra. Det kommer heller ikke bare fra ekstremister, men fra alle typer mennesker, i alle deler av USA. Gang på gang blir vi fortalt av konservative velgere at de er skeptisk til Obamas opphav og legitimitet. Mange uttrykker et direkte hat overfor presidenten. Og statistikker viser at holdningene brer om seg.

Andelen amerikanere som tror Obama er hemmelig muslim har faktisk økt kraftig i løpet av de fire årene han har vært president. En meningsmåling fra Pew Research i sommer viser at flere velgere (60 prosent) kan identifisere Mitt Romney som mormoner, enn de kan Barack Obama som kristen (49 prosent).

Hvor mye disse holdningene preger valget er vanskelig å anslå, men man får en pekepinn på omfanget når man ser nærmere på tallene til Pew: Blant republikanere tror én av tre at presidenten er muslim, mens bare 27 prosent sier at de er komfortable med presidentens religion. 36 prosent er ukomfortable med religionen hans (til sammenligning er bare 10 prosent ukomfortable med Romneys mormonisme).

Journalist og biograf David Maraniss skriver i The Washington Post at hatet mot Obama kommer fra frykt for demografiske endringer, og fra rasisme.

— En av grunnene er måten feilinformasjon nå kan spres til millioner av meningsfeller på virusaktig vis, skriver Maraniss.

Kommunistisk, muslimsk Hitler

En av dem som deltar aktivt i diskusjonen om Barack Obamas legitimitet og nasjonalitet på nettet er Mark Hofmann (43), aka Mark The Patriot. Vi treffer ham på et valgmøte i Ohio, der han er med trucken sin, som han har kjørt til alle stedene der terroristene angrep USA 11. september. Mark tror Obama ønsker å bli muslimsk diktator i USA.

— Har du sett ringen hans? Han går med en ring der det står Allah er stor på arabisk. Og Michelle Obama er aldri med ham på reiser fordi muslimer ikke har lov å ha kvinner med på businessreiser, sier Mark.

- Obama har da publisert fødselsattesten sin?

— Den er falsk. Gå inn på nettet så kan du se at den er blitt bevist å være en forfalskning, sier Mark.

Et studie utført nylig av Baylor University viste at Facebook og andre sosiale medier har spilt en stor rolle i å spre denne typen holdninger om Barack Obama. Undersøkelsen viste at nettstedene hjalp med å spre konspirasjonsteorier fra politiske ekstremistgrupper til vanlige folks oppfatning av presidenten.

The Donald

Men det har også vært langt større krefter i sving for å holde liv i holdningene om at Barack Obama er uamerikansk og har sneket seg til presidentskapet på uærlig vis.

Det er bare en drøy uke siden Donald Trump var ute og tilbød fem millioner dollar dersom Obama la frem sine papirer fra Harvard. Trump var også svært aggressiv i å fronte teoriene om at Obama ikke var født i USA og derfor ikke hadde fødselsattest, godt hjulpet av den konservative nyhetskanalen Fox News.

Inntil han ble sparket for et drøyt år siden var Fox-profilen Glenn Beck en av de fremste pådriverne av konspirasjonsteoriene om Obama som kommunist og hemmelig muslimsympatisør. Han var også en av Fox News mest populære personligheter.

I tillegg har det kommet et ras av bøker og filmer om det samme emnet. Claudia anbefaler en bok med den talende tittelen «Amatøren».

— Hvordan kom Hitler til makten? Hvorfor er det ingen som husker ham fra Harvard? Det er så mange spørsmål og så få svar, sier hun.

Forsiktig

Romney-kampanjen har vært forsiktige med å nøre opp i disse holdningene. På rallyet i helgen var det flere tilhengere som måtte sette fra seg skilt med nedsettende slagord mot Obama. Men Romney bruker allikevel mer subtile virkemidler. Han gjentar ofte ett av den ekstreme høyresidens mest populære påstander; at Obama har reist på turne til muslimske land for å be om unnskyldning for USA, og at han bukket til kongen av Saudi-Arabia.

Claudia Harrod tror Barack Obama hater Amerika. Derfor hater hun ham igjen.

— Jeg hater ham intenst! sier hun.

— Og vet du hva? Jeg kan si det, fordi jeg bor i Amerika.

MARK THE PATRIOT: En tredjedel av alle republikanere tror at Obama egentlig er muslim. Mark "The Patriot" Hoffman (43) er en av dem. – Alt Obama står for krasjer med amerikanske verdier og holdninger. Han ødelegger USA, sier han.