– Jeg er overbevist om at USAs senat vil bli imponert over dommer Alitos lange erfaring som dommer og hans store integritet, sa president George W. Bush da han nominerte Alito 31. oktober i fjor.

Kritikerne ventet ikke med å la høre fra seg, og toneangivende demokrater hudflettet Bush for å ha gitt etter for de mest konservative deler av sitt republikanske parti.

Bush hadde hatt Alito som en av sine fremste kandidater etter at Sandra Dee O’Connor varslet sin avgang. Men etter press fra O’Connor og førstedame Laura Bush gikk han med på å nominere en kvinne. Valget falt på Harriet Miers, som kom fra hans egen politiske midte i Det hvite hus.

Radikal eller ikke

Men Miers var ikke akseptabel for store deler av det republikanske parti, som fant henne altfor svak og for lite konservativ. Derfor måtte hun bort, og hun rakk aldri å komme så langt som til utspørringer i Senatet, før hun kastet inn håndkleet – til Bushs og de konservatives store lettelse.

Dermed lå veien åpen for Alito, eller «Scalito» som onde tunger ynder å kalle ham fordi han i praktisk juss ligger tett opp til den meget konservative høyesterettsdommer Antonin Scalia.

Senator Edward Kennedy la all sin sarkasme i kommentaren av Bushs valg da han sa: – Etter å ha nektet Harriet Miers å bevise at hun var konservativ nok, har det ytterste høyre presset presidenten til å velge en kandidat som de mener har like konservative synspunkter som dem selv.

Alito fremstår som kandidaten som var og har alt det Miers manglet: Hun var forretningsadvokat med utdannelse fra metodistuniversitet i sør og brøt kjønnsbarrierer i Texas. Alito er fra New Jersey, katolikk, har utdannelse fra prestisjeuniversitetene Yale og Princeton og fartstid fra regjeringskontorene i Washington og som dommer.

Skuffende nominasjon

Demokratenes senatsleder Harry Reid sa rett ut at han er skuffet over valget av Alito, som ikke fremstår som en kandidat som kan samle bred støtte. Dermed går det mot en mulig godkjenning av Alito på rent partipolitisk grunnlag.

– Konservative aktivister tvang Miers til å trekke sitt kandidatur fordi hun ikke var radikal nok for dem. Nå må Senatet finne ut om Alito er altfor radikal for det amerikanske folk, sa senator Reid da nominasjonen var klar.

Dommer Day O’Connor var på vippen i høyesterett i over 20 år. Men hvis Alito blir hennes etterfølger, vil tyngdepunktet i USAs fremste domstol dreie i mer konservativ retning.

Mange hadde ventet at Bush ville utnevne en representant for det store spansktalende mindretallet i USA, og senator Reid er blant dem som har kritisert Bush for ikke å gå i den retningen.

Nå har presidenten i stedet gått til en «helt unødvendig provoserende nominasjon, som vil skjerpe motsetningene på Capitol Hill. Men først skal Alito gjennom en omfattende »grilling”, der hans holdning til abortloven vil være ett av de mest sentrale punktene.