Olivia og Jared tar ferie én gang i året. Ferien varer i tre dager, fra fredag til søndag.

Uten lønn.

Da reiser de til en campingplass et par timers kjøring fra Findlay, Ohio, hvor de bor.

— Vi har bestemt oss for at dette skal vi få til for barna sin skyld, sier Olivia Olivier (26).

— De gleder seg alltid helt sinnsykt. Det er kjempefint.

Mosey er gira

Olivia har nettopp kommet hjem fra jobb og Mosey springer som en tulling fra den ene enden av huset til den andre for å få oppmerksomhet. Han snurrer rundt. Han løfter seg opp og padler vilt med føttene i luften. Han trykker det flate, rynkete brune ansiktet møt leggene hennes. Men konkurransen er for tøff.

Alle artiklene i serien «Diagnose USA - en tilstandsrapport» finner du her!

Den lillle hvite hunden må gi tapt for Mitchell (1), Micah (2), Mason (4) og Makayla (7), som står klistret i glassdøren når Olivia stiger ut av bilen.

Klokken er halv fire.

Det er vaktskifte i familien Olivier.

Jared har bare sovet i tre timer etter at han kom fra nattevakt. Øynene hans er blanke. Han gjesper og langer over den snufsete ettåringen til moren.

Olivia har tenkt på Mitchell hele dagen mens hun var på jobb. Det er første gang hun har gått fra ham når han er syk.

— Det var fælt. Men jeg hadde ikke noe valg, sa hun.

Dyrt å bli syk

Olivia har ikke råd å være hjemme med barna når de feiler noe. Da må hun nemlig ta fri uten lønn. Heldigere mødre kan bruke av feriedagene sine når ungene blir forkjølet eller får omgangssyke. Men Olivia, i likhet med en fjerdedel av alle arbeidende amerikanere, har ingen betalt ferie å ta av.

Det hender hun tar seg fri allikevel, hvis det er tvingende nødvendig.

— Arbeidsgiveren min er grei og lar meg få fri uten lønn når det trengs, forteller hun oss tidligere på dagen da vi stopper innom Maurey's, kafeen hvor hun jobber.

— Det er mange arbeidsgivere som ikke er så fleksible, og sier folk opp hvis de er for mye borte.

— Jepp. Det skjedde med meg, samtykker David Scruggs (59), en av stamgjestene til Olivia.

— Jeg måtte ha en svær hjerteoperasjon for ni år siden. Da jeg ikke var frisk nok til å komme meg på jobb igjen etter åtte uker, fikk jeg sparken, forteller han.

Siden har David vært uføretrygdet.

— Jeg klager ikke. Jeg er glad jeg er i live, sier han.

Amerikanere jobber hardt

Hardere enn noen andre i hele verden, faktisk. De jobber gjennomsnittlig ni uker mer enn vest-europeere i året. Og de er det eneste industrilandet som ikke har rett på betalt ferie. Allikevel er belønningen for alt det harde arbeidet mager for en stor del av arbeidsstyrken- for mange er det bare nok til å holde hodet så vidt over vannet.

Les Christina Plettens USA-blogg her!

Det er lenge siden, en hel generasjon eller kanskje to, at den amerikanske middelklassen på steder som Findlay tjente nok til å leve et godt og komfortabelt liv.

Man må tilbake til de gylne etterkrigsårene, til femti- og sekstitallet, da europeerne fortalte hverandre historier om slektninger som hadde flyttet til USA og levde et liv i sus og dus på en industriarbederlønning. Da de hadde råd til å kjøpe sitt eget hus med garasje til den svære pastellfargede bilen og mor hadde kjøleskap med vinger og det var biff til middag og dessert hver dag. Da de hadde råd å sende barna på college og puffe dem oppover til den øvre middelklassen.

Men siden syttitallet har inntekten deres stagnert, mens utgiftene har økt. Spesielt den nedre delen av middelklassen, ofte definert som de som tjener mellom 25.000 og 99.000 dollar, har fått merke det. Deres levestandard har i realiteten gått nedover.

I dag har nesten halvparten av alle amerikanske familier - 45 prosent - en samlet inntekt på 40.000 dollar eller mindre.

Og hver tredje familie lever på mindre penger enn det én norsk minstepensjonist har å rutte med.

Møttes på high school

Ble kjærester. Olivia var vakker, Jared tøff og atletisk. Hollywood har laget tusen filmer om ungdommer som dem. Men det er fortsettelsen, etter at skolen tok slutt og virkeligheten begynte, som er den typiske amerikanske historien.

De fikk fire barn. Jared tok seg jobb på en fabrikk som lager hamburgere for McDonald's.

Hver kveld klokken 11 tar han på seg oransje oljehyre og hansker og går inn i fabrikkhallen der det alltid er fem minusgrader. Så spyler han kjøttrester fra maskinene hele natten, med kokende varmt vann og kjemikalier.

— Det er ekkelt, det er det, sier han og lager en grimase. - Gulvet er fullt av sleipt fett. Det stinker. Og vi må være forsiktige. Får du en liten dråpe av vaskevannet på huden spiser det seg rett inn til beinet.

Jared jobber seks netter i uken. Han kommer hjem klokken åtte, legger seg og sover i tre timer. Så står han opp og henter ungene hos dagmamma. På den syvende dagen sover han.

— Da går jeg i koma, ler han. - Det er vanskelig å våkne igjen.

De jobber dag og natt for å ha råd til å ha barn.

— Når vi gjør det på denne måten, trenger vi bare å betale dagmamma for halve dagen. Vi har ikke råd til mer, forklarer Olivia.

Dyr barnehage

Hva med barnehage? Jared ruller med øynene og snøfter.

— Det er helt sinnsykt dyrt. Fire- femhundre dollar i måneden. Bare én av dem i barnehage hadde tatt knekken på oss.

Når Jared kommer hjem og legger seg, har Olivia allerede vært på jobb en time. Hun leverer ungene først og begynner på kaféen klokken syv om morgenen. Der jobber hun til tre, mandag til fredag. Men heller ikke i helgen har hun helt fri.

— For å tjene litt ekstra vasker vi her om søndagen. Da drar vi ned hele familien så vi får være litt med hverandre.

De legger seg hver kveld klokken åtte, alle sammen. Så står Jared opp igjen og går på jobb et par timer senere.

— Det er hardt, det er det, sier han. - Jeg håper ikke vi må holde på sånn så veldig mye lenger.

Til sammen tjener Olivia og Jared 35.000 dollar i året.

Olivia henter ned et gult ark fra kjøleskapet. Der har hun satt opp et sirlig budsjett.

— Dette gjør jeg hver måned, sier hun og peker på en linje der det står «25 dollar - sparing».

— Hver uke forsøker vi å spare 25 dollar. Men det er ikke så ofte vi klarer det. Denne måneden røk alt på Halloween-kostymer, sier hun og ler.

I dag skal supermann, ironman, en sjørøver og en marihøne få gå «trick og treat» i splitter nye kostymer.

— Og så er det pizzakveld, sier Olivia og peker på budsjettlinjen der det står «25 dollar - pizzakveld».

— Hver fredag går hele familien ut og spiser pizza. Det prioriterer vi.

En tøff tilværelse

Jared blir irritabel. Han innrømmer det. I syv år har han jobbet nattevakt seks dager i uken, året rundt, med de tre dagene fra fredag til søndag som eneste ferie.

— Jeg skulle gjerne ha skiftet til dagjobb. En kamerat har sagt at han kanskje kan skaffe meg noe. Men det betaler enda dårligere, og har ikke helseforsikring.

Det betyr at de fire barna deres vil være uten dekning. Olivia ringte nylig til statlige Medicaid for å spørre om de kunne dekke barna dersom mannen skiftet jobb.

— De sa at vi tjente for mye penger. Er det ikke ironisk? Sier hun. - Hvis vi hadde sittet hjemme og latt være å jobbe hadde vi fått hjelp. Jeg ber ikke om mye. Vi jobber så hardt vi kan. Vi vil bare at de skal vise oss en vei ut av situasjonen.

Dette er det kanskje største sosiale dilemmaet den neste amerikanske presidenten står ovenfor. De statlige programmene dekker bare de aller fattigste. Men en stor andel av middelklassen jobber stadig mer for stadig mindre, mens kostnadene for bolig, helse, skole, energi og mat øker.

(Saken fortsetter under bildet)

Hvis noen lurer på hvordan den amerikanske økonomien kunne kollapse som den gjorde, kan de begynne å nøste her, hos alle dem som står i økonomisk kvikksand, uansett hvor mye de jobber.

Da er det selvsagt fristende å ta en snarvei via kredittkort, eller et uærlig huslån. La fornuften fare og håpe at det går bra.

Olivia og Jared har ikke falt for fristelsen foreløpig.

— Vi har null kredittkort. Den fellen skal vi ikke gå i, sier Olivia.

Snart kan kanskje Jared få sove. Olivia har søkt om helgejobb på et gamlehjem.

— Jeg håper de vil ha meg. Da kan vi få råd til at Jared går dagvakter.

Den unge firebarnsmoren sitter på en høy stol på Maury's kaffebar og gumler på en scone mens hun tenker på fremtiden. Hvis hun hadde vunnet i lotto, eller fikk et magisk ønske.

— Vet du, jeg tror ikke jeg ville forandret så mye på livet mitt. Det høres kanskje corny ut, men ungene er friske og jeg har det veldig bra., sier hun.

— Hvis jeg hadde vunnet i lotto hadde jeg kjøpt et stort hus og adoptert masse barn. Det er så mange som trenger hjelp.

Alt om USA-valget finner du her

Marita Aarekol
Marita Aarekol
KOSTET: Etter at Halloween spiste opp sparepengene i oktober, er det julen som blir den store utfordringen.
Marita Aarekol
TRANGT: Med fire barn i huset er det nødvendig med stram budsjettdisiplin.
Marita Aarekol
Marita Aarekol
Marita Aarekol
Marita Aarekol