Minst åtte mennesker ble drept og nærmere 30 såret da militante palestinere angrep en buss utenfor den jødiske bosettingen Immanuel sør for Nablus på Vestbredden onsdag kveld.

En gruppe som kaller seg Al-Aqsa-martyrenes brigade sier den sto bak bussangrepet.

— Dette er en gjengjeldelse for Israels drap på Vestbredden og Gazastripen, sa en anonym telefoninnringer til nyhetsbyrået Reuters like etter angrepet. Brigaden er knyttet til Yasser Arafats Fatah-organisasjon.

Israelske talsmenn var raskt ute og ga Yasser Arafat og palestinske selvstyremyndigheter ansvaret for angrepet.

— Israel vil utvilsomt finne en måte å svare på, sa regjeringstalsmann Ari Pazner til nyhetsbyrået AFP.

Selvmordsbomber

Fra Gaza-stripen kom det samtidig meldinger om at to selvmordsbombere hadde sprengt seg selv i lufta i en jødisk bosetting. Fire bosettere skal ha blitt såret.

Noen timer tidligere ble fjorten palestinere såret da israelske stridsvogner rykket inn i Jenin på Vestbredden, etter at en israelsk stilling i utkanten av byen angivelig var blitt beskutt.

— Stridsvognene skjøt vilt med tunge maskingevær på forbipasserende og hus, før de trakk seg tilbake, opplyste palestinske sikkerhetskilder

Også i den palestinskstyrte landsbyen Khalail al-Loz utenfor Betlehem rykket israelske styrker inn onsdag, uvisst av hvilken grunn.

Verdiløs våpenhvile

Den siste voldsbølgen er et hardt slag for USAs fredsutsending Anthony Zinni og EUs utenrikspolitiske koordinator Javier Solana, som onsdag trodde at de langt på vei hadde lyktes med å mekle fram en våpenhvile.

Ifølge en amerikansk diplomatisk kilde gikk israelerne i prinsippet med på å stanse angrepene mot palestinske mål i 48 timer, for å gi Yasser Arafats sikkerhetsstyrker anledning til å slå ned på militante grupper som Hamas og Islamsk hellig krig (Jihad).

Israelerne tok imidlertid klare forbehold.

— De sa at de ville stanse mennesker de kaller tikkende bomber, selvmordsbombere på vei til å utføre angrep, og at de vil fortsette med å svare militært på granatangrep, sa den amerikanske kilden.

Sprikende signaler

Signalene fra israelsk side var imidlertid sprikende, etter at sikkerhetsminister Uzi Landau i et intervju med den israelske hærens radiostasjon samtidig tok til orde for en opptrapping av angrepene.

— Israels operasjoner mot Arafats terrorisme må trappes opp og bli mer intensive fra dag til dag, sa Landau.

— Angrepene må være systematiske, de må forårsake større skade. Kampen må være konstant, ikke som svar på angrep. Vi må ikke vente på at de skal angripe først, heller slå til mot dem hele tiden, understreket han.

Helikopterangrep

Natt til onsdag ble fire palestinere drept og over 30 såret, åtte av dem kritisk, under et israelsk helikopterangrep mot flyktningleiren Khan Younis sør på Gaza-stripen.

Ifølge sykehuskilder var to av de drepte politifolk som satt i en bil, mens de to andre var tilfeldige forbipasserende.

Etter at redningsmannskaper og skuelystne hadde strømmet til området, kom helikoptrene tilbake og avfyrte fire nye raketter som også rammet en boligblokk.

Den israelske hæren opplyste at angrepet var rettet mot en gruppe militante aktivister som hadde skutt granater mot en jødisk bosetting på Gaza-stripen ved tidligere anledninger.

Arafat uten kontroll?

Javier Solana berømmet tirsdag kveld Yasser Arafat for å mene alvor i kampen mot terror, og for å gjøre framgang i jakten på de militante aktivistene.

Onsdagens angrep utenfor Nablus og selvmordsbomber på Gaza-stripen viste likevel tydelighet at Arafat har langt igjen før han har fått kontroll over de militante gruppene, og utenlandske fredsmeklere som Solana og Zinni vil nå få en særdeles vanskelig oppgave med å overtale israelerne til å overholde noen våpenhvile.

(NTB)