Romantikk og kjærlighetsintriger er ikke noe som vanligvis preger nyhetsrapporteringen fra Brussels endeløse korridorer. Denne uken markerer et hederlig unntak, etter at den tyske boulevardavisen Bild og nyhetsmagasinet Focus trykket et bilde av EU-kommisjonens visepresident Günter Verheugen, spaserende hånd i hånd med en kvinne på en strand i Litauen.

Bildet var uskyldig nok, hadde det ikke vært for at kvinnen heter Petra Erler og er sjef for kommissær Verheugens personlige stab — en stilling svært høyt oppe i Brussels makthierarki.

Kabinettsjef Erler ble utnevnt til den godt betalte og innflytelsesrike stillingen av Verheugen selv i vår. Nå beskyldes kommissæren for å ha blandet kortene og hjulpet en nær venninne helt til topps.

Klaget over maktkamper Historien gir vann på møllen til dem som fra før har et horn i siden til Verheugen - og de er ikke få om dagen. Den tyske sosialdemokraten fyrte for et par uker siden av en voldsom salve mot EUs mektige byråkrati.

I et intervju med storavisen Süddeutsche Zeitung beskyldte han EUs byråkrater for å være maktsyke, og klaget over at kommissærene må utkjempe stadige maktkamper med eurokratene.

— Den viktigste politiske oppgaven til de 25 kommissærene er blitt å kontrollere apparatet, sa Verheugen.

Kommissærene i EU-kommisjonen er politisk utnevnt av medlemslandene for en periode på fem år, og fungerer som en slags EU-regjering.

Tyske Verheugen beskyldte byråkratene, som i prinsippet bare skal utføre det kommisjonen setter dem til, for innimellom å fremstille sine egne personlige synspunkter som EUs offisielle linje. Han kritiserte dem også for å sinke arbeidet med å rydde opp i EUs regelverk-jungel - et prosjekt som den nåværende kommisjonen har gitt høy prioritet.

- Min kone var informert Verheugens angrep på sitt eget embetsverk falt ikke i god jord hos byråkratene, for å si det forsiktig. En av deres fagforeninger ga tyskeren valget mellom å unnskylde seg, eller å gå av.

Hittil har han ikke vært villig til noen av delene. Og han avviser også at han har noe som kan likne på en affære med kabinettsjefen.

Hans forhold til Petra Erler er ikke noe mer enn et vanlig vennskap. Slik var det også da han utnevnte henne, ifølge den tyske sosialdemokraten.

— Og hvor og med hvem jeg reiser når jeg har tjenestefri, regner jeg som en ren privatsak som ikke angår noen - bortsett fra min kone. Hun var informert, meddelte Verheugen mandag.