Hamayel tar imot oss på et trangt møterom i rådhuset i Al Bireh, velkledd og lavmælt. På den ene veggen henger et bilde av Yasser Arafat, utenfor vaier grønne Hamas-flagg i vinden.

Sin egen fortid har Hamayel lite lyst til å snakke om, og han nøler når vi spør hvordan han endte opp som borgermester for Al Birehs 44.000 innbyggere.

Hamayel vil knapt nok innrømme sin egen tilknytning til Hamas, og forklaringen er både enkel og forståelig.

– Det vil kunne få visse juridiske implikasjoner, sier han etter å ha tenkt seg nøye om.

Israelsk fengsel

Dette er «juridiske implikasjoner» Omar Hamayel har fått føle på kroppen. Som 20 år gammel studentleder ved det palestinske Al-Quds-universitetet, ble han i 1997 hentet av israelske soldater.

Først etter tre år bak murene slapp han ut og begynte som lærer. Samtidig engasjerte han seg i flere islamske velferdsorganisasjoner med nære bånd til Hamas.

I 2004 ble han arrestert på nytt, og først i juni 2005 slapp han ut, så vidt tidsnok til å stille til valg som kandidat på Hamas-listen «Endring og reform».

Da stemmene etter lokalvalget i desember var talt opp, hadde Hamas sikret seg 9 av de 15 plassene i bystyret.

Mannen som toppet Hamas-listen, og som egentlig skulle ha sittet i borgermesterstolen, er sjeik Jamal al-Tawil.

Tawil er ifølge israelerne en av grunnleggerne av Hamas-bevegelsens væpnede fløy, Ezzedin al-Qassam-brigadene, og har sittet i såkalt administrativ forvaring i Israel siden 2002. Før dette satt han også i palestinsk fengsel.

– Skremmebilde

Omar Hamayel har ikke lyst til å snakke om noe av dette, og nekter for at han er en ytterliggående islamist.

– Jeg vet hvilket skremmebilde som tegnes av oss, men jeg vet ikke hvorfor. Selv kristne stemte på oss under lokalvalget, sier han.

Det samme var tilfelle i byer som Nablus og Jenin, der Hamas erobret makten under lokalvalget.

Selv i Ramallah, den største av byene på Vestbredden, har den nyvalgte borgermesteren Hamas å takke. At Janette Khuri er kvinne, kristen og kommer fra den radikale gruppen PFLP, illustrerer på mange måter hvor pragmatiske Hamas er.

Ingen øl

Men mens alkoholen flyter på Ramallahs livlige utesteder, kalles Al Bireh på folkemunne feesh bireh – ingen øl.

Hamayel trekker på smilebåndet når vi nevner det, men hever hendene avvergende.

– Det forbudet er gammelt og ble innført av den forrige borgermesteren. Han kom fra Fatah, sier han.

– Vi skal slett ikke innføre noe religiøst skrekkregime her i Al Bireh. Vi er her for å tjene folket og vil lytte til deres ønsker og behov. Det bor mange kristne i Al Bireh og min dør er åpen for alle. Vi må samarbeide for å løse de problemene vi står overfor, sier Hamayel.

– Moderne

– Vi trenger sykehus og skoler, grøntområder og lekeplasser. Alle skal få være med på å bestemme hvordan vi skal bruke pengene. Det viktigste er ikke hvor mye vi har, men hvordan vi bruker det vi har, sier Hamayel.

Påstander om korrupsjon blant forgjengerne vil han ikke kommentere, selv om dette har bidratt sterkt til at mange palestinere nå slutter opp om Hamas.

– Folket vet hvor de har oss. Mediene viser bare den militante siden ved Hamas, men palestinerne ser også den andre. Vi står for en moderne form for islam, vi står for samhold og ærlighet. Alle vet hvor de har oss, sier Al Birehs unge borgermester.