Fangene blir voldtatt og mishandlet på grusomt vis, ifølge en ny rapport fra menneskerettsorganisasjonen. HRW siterer tidligere innsatte som forteller om overgrep som innebærer blant annet elektrosjokk mot kjønnsorganer og slag med batonger, kjettinger og metallstenger.

Rapporten beskriver også overgrep begått av opprørsstyrker som kjemper mot president Bashar al-Assads styrker. Opprørere anklages for å ha fengslet journalister, hjelpearbeidere og sivile aktivister, samt for enkelte henrettelser av fanger.

— Bak den grufulle brutaliteten i kampene i Syria ligger usette overgrep mot politiske fanger. De arresteres, tortureres og drepes for fredelig å ha kritisert regjeringen eller for å ha hjulpet folk i nød, sier Joe Stork, som er fungerende Midtøsten- og Nord-Afrika-ansvarlig i HRW.

Overgrep begått av opprørere

Vilkårlige fengslinger og tortur har blitt hverdagskost for syriske sikkerhetsstyrker, heter det i rapporten, som organisasjonen har utarbeidet i håp om å skape oppmerksomhet rundt sivile aktivister som sitter fengslet i 27 fengsler rundt om i Syria.

Mange syrere er innesperret bare fordi de kritiserte myndighetene eller fordi de ga helsehjelp til ofrene for de brutale angrepene på demonstranter under folkeoppstanden i 2011, ifølge Human Rights Watch.

Bruk av tortur ser ut til å være systematisk og det finnes sterke bevis på at tortur har blitt «statlig praksis» og utgjør forbrytelser mot menneskeheten, mener organisasjonen. De fleste av fangene er menn, men heller ikke kvinner og barn er blitt spart, heter det videre.

«Mannen med rosene»

Myndighetene holder politiske fanger innesperret i månedsvis uten å sikte dem, og torturerer og mishandler dem. Videre frarøves de retten til å kommunisere med sine advokater og familier, ifølge rapporten.

Blant enkeltsakene som fremheves er historien om 34 år gamle Yehia Shorbaji, en bygningsarbeider fra en Damaskus-forstad. Shorbaji ble kjent som «mannen med rosene» etter at han delte ut blomster til soldater i løpet av opprørets første måneder.

Sikkerhetsstyrker anholdt Shorbaji og broren Mohammed samt tre andre aktivister i september 2011, ifølge HRW. En av de fem døde få dager etter pågripelsen, mens myndighetene har nektet å gi Shorbaji-familien noen opplysninger om Yehias skjebne.

Over tusen døde

Blant øvrige kjente aktivister som sitter fengslet er den kristne menneskerettsadvokaten Mazen Darwich og Mazen Darwich, som ledet Syrisk senter for medier og ytringsfrihet.

HRW siterer tall fra en opposisjonell syrisk aktivistgruppe, som har opplyst at rundt 1.200 mennesker har dødd i syriske fengsler siden protestene brøt ut i mars 2011.

Syriske myndigheter benekter at de holder politiske fanger innesperret, og sier mange av dem som ble pågrepet under opprøret har begått brudd på terrorlovene.