Stormen ventes å utvikle seg til en full orkan i løpet av få dager. I Mexicogolfen er tusener av arbeidere evakuert fra hundrevis av oljeplattformer, og i New Orleans, som stormen har kurs direkte mot, innførte guvernør Bobby Jindal unntakstilstand og forberedte omfattende evakuering.

Stormen slapp store mengder nedbør over fjellområdene nord for Jamaicas hovedstad Kingston, mens myndighetene evakuerte folk fra lavtliggende områder som trues av oversvømmelser. Butikker og skoler ble stengt, og solparasoller ble samlet inn på strendene i Montego Bay.

Minst 59 mennesker mistet livet da stormen herjet i Haiti, de fleste som følge av jordskred, oversvømmelser og trær som ble blåst over ende. I tillegg døde åtte andre, de fleste barn, i et jordskred i Den dominikanske republikk.

Blir orkan Stormen ventes å øke til orkans styrke når den kommer ut over varmt åpent hav vest for Jamaica og legger kursen videre over Det karibiske hav mot Cayman-øyene og vestspissen av Cuba.

Meteorologene sier den kan øke i styrke svært raskt og at det ikke ville være uventet om den i løpet av 72 timer utvikler seg til en orkan av styrke 4 eller 5, det sterkeste på Saffir-Simpson-skalaen fra 1 til 5.

Selv om Gustav, som allerede var en orkan før den traff Haiti, ble svekket til en tropisk storm da den kom inn over land, gjorde den stor skade på grunn av enorme nedbørsmengder og omfattende oversvømmelser.

Evakuering I Mexicogolfen der stormen er ventet senere i uka, forbereder oljeselskapene seg på det som kan bli den verste orkanen siden 2005. Produksjonen er stanset og arbeidere blir evakuert.

Oljeprisen steg tidlig torsdag til over 120 dollar fatet, men gikk ned igjen da amerikanske myndigheter lovte å stille ekstra olje i kriselagrene til rådighet dersom stormen avbryter produksjonen i Mexicogolfen, der 25 prosent av USAs olje kommer fra.

I New Orleans tar de ingen sjanser. Allerede er en første kontingent på 700 busser på plass i tilfelle det blir nødvendig å evakuere befolkningen.

Gustav er den første alvorlige stormen i årets orkansesong som meteorologene spår kan bli den mest aktive siden 2005 da New Orleans og USAs golfkyst ble rammet av to katastrofale orkaner, Katrina og Rita.

Hull i dikene I New Orleans innrømmer myndighetene at dikesystemet rundt byen ennå ikke er på høyden etter at nesten hele byen ble oversvømmet etter Katrina for tre år siden.

Bill Irwin i den amerikanske hærens ingeniørkorps sa på en pressekonferanse torsdag at det fortsatt er hull i enkelte deler av dikene som skal beskytte byen mot flom, men at de arbeider med nødløsninger før Gustav eventuelt treffer.

Samtidig fulgte meteorologene en ny storm i Atlanterhavet, Hanna, som ventes å utvikle seg til en orkan med nordvestlig kurs for Bahamas-øyene og Florida.

CLAUDIA DAUT / REUTERS