Dommen innebærer at Gu trolig må tilbringe resten av livet i fengsel så lenge hun ikke begår nye lovbrudd de neste to årene. Det skjer ved at dødsdommen omgjøres til livstid i fengsel.

Gu tilsto i retten tidligere denne måneden at hun hadde forgiftet Heywood i forbindelse med en krangel om forretningene deres som hun sa hadde ført til at han truet hennes sønn, Bo Guagua.

Skandalen gjorde en effektiv slutt på karrieren til hennes mann Bo Xilai, som var borgermester i millionbyen Chongqing og en het kandidat til å bli nytt medlem av kommunistpartiets toppledelse. Han er ennå ikke formelt avsatt fra politbyrået.

Pressen utestengt

Bare utvalgte kinesiske pressefolk hadde adgang til rettsmøtet der dommen ble kunngjort mandag, og det var andre tilstedeværende, deriblant advokaten til Heywood-familien, He Zhengsheng, som opplyste om kjennelsen og dommen.

Zhang Xiaojun, som var ansatt hos Bo-familien, tilsto å ha bistått Gu under drapet og ble dømt til ni års fengsel, ifølge vitnet.

— Vi respekterer domstolens beslutning, sa He til pressen utenfor rettssalen etter at dommen var falt.

Etter at Heywood ble funnet død på sitt hotellrom i november i fjor, ble det først antatt at han var død av hjerteinfarkt, men i april opplyste kinesiske myndigheter at det var drap, og at Gu var mistenkt for å ha drept ham.

Drapsetterforskningen ble først kjent da Bos tidligere så mektige politisjef, Wang Lijun, søkte tilflukt i 24 timer i USAs konsulat. Wangs stunt innebar samtidig at alt håp om videre karriere for Bo ble knust.

Dype splittelser

Observatører av kinesisk politikk mener at det kinesiske lederskapet er ivrige etter å få gjort unna Gu-saken i god tid før Folkekongressen til høsten der den nye ledelsen i kommunistpartiet blir valgt.

Saken har avdekket dype splittelser i kommunistpartiet som har kastet lange skygger over Folkekongressen.

Rettssaken mot Gu kan innvarsle en formell kriminalsak også mot Bo, en pågående og selvsikker politiker som etter at han ble avsatt, ble satt under etterforskning for brudd på partidisiplinen.

Det er en anklage som gjerne omfatter korrupsjon, maktmisbruk og andre synder. Når partiet har tatt stilling til disse anklagene, kan også han bli stilt for retten i forbindelse med drapet på Heywood.

Det hjelper ikke Bo at fire kinesiske politifolk har tilstått å ha forsøkt å dekke over forbrytelsen og skjerme Gu. Politikilder i Chongqing har sagt at det var Bo som prøvde å stanse etterforskningen av kona.

Frykter venstrefløy

Bo er sønn av en tidligere revolusjonær som ble en mektig borgermester i Chongqing, der han gjorde seg bemerket for kampanjer mot organisert kriminalitet og løfter om å gjenopplive maoistisk kultur.

Noen så på ham som leder for en venstrefløy i partiet som kunne sette president Hu Jintaos og statsminister Wen Jiabaos planer om ordnet og disiplinert overføring av makten til Xi Jinping og Li Keqiang i neste generasjon over styr.

Den eneste i toppledelsen som gikk imot å avsette Bo, var Kinas mektige sikkerhetssjef Zhou Yongkang, ifølge New York Times.

Men selv om det er risikabelt, er det mange vanlige mennesker og partimedlemmer som åpent har støttet ham, og som mener han hadde planer om å gjeninnføre partidisiplin over en kapitalistisk markedsøkonomi ute av kontroll.

Men han hadde også skaffet seg mektige uvenner som ser på ham som en opportunist som prøvde å presse sine avvikende synspunkter på landet i samarbeid med andre barn av tidligere revolusjonsledere og noen militære offiserer.

Gu Kailai og hennesd mann Bo Kalai.
REUTERS