De over 3.000 gruvearbeiderne ble sittende fast 2.200 meter under bakken da det ble brudd i en strømkabel til gruveheisen, opplyser talskvinne Ameila Soares.

– De befant seg under jorden da ulykken skjedde og de var ikke i stand til å komme opp fordi en tilførselsledning til gruveheisen gikk i stykker, sier Soares.

En talsmann for gruvearbeidernes fagforbund hevder imidlertid at arbeiderne er sperret inne som følge av at en vannledning har gått i stykker, og at en gruvegang har rast sammen.

– Det er en forferdelig situasjon. Den eneste utgangen er sperret, trolig av et ras, sier Lesiba Seshoka, som frykter arbeiderne er sperret inne uten tilgang på oksygen.

Selskapet jobbet onsdag kveld med å få sette opp en reserveheis som skal frakte gruvearbeiderne opp fra gruven. Heisen tar bare noen hundre arbeidere og redningsaksjonen er ventet å holde på til torsdag morgen, opplyser gruveselskapet.

Seshoka sier fagforbundet er ekstremt bekymret for arbeidernes situasjon.

– Vi er i ferd med å miste håpet. Fordi det har vært et jordras kan egentlig alt skje. Vi krysser våre fingre og håper det går bra, sier Seshoka.

Ulykken skjedde ved 22-tiden onsdag kveld. Gruven ligger rundt 80 kilometer nordøst for Johannesburg Witwatersrand-bassenget, som har verdens største forekomster av gull.

Harmony Gold er det største gullgravingsselskapet i Sør-Afrika og den femte største gullprodusenten i verden.