Søndag ettermiddag meldte den offisielle redningstjenesten i El Salvador at 259 personer var funnet døde og rundt 500 er skadet. Det var fykt for at tallet på omkomne ville stige kraftig — bare i El Salvador er 1.200 personer savnet.

Kraftig — Det var et sjokkerende sterkt jordskjelv, og det virket som det varte i en evighet, sa en talsmann for USAs ambassade i El Salvador, som også fortalte at jordskjelvet rammet hardere på landsbygda enn i hovedstaden.

Skjelvet, som målte 7,6 på Richters skala, hadde episenter bare 105 kilometer sør for El Salvadors hovedstad San Salvador. Det rammet også nabolandet Guatemala. Rystelser ble også registrert i Nicaragua, Honduras og Mexico City. I tillegg ble to lettere jordskjelv, målt til 4,3 på Richters skala, registrert i Los Angeles på USAs vestkyst, ni timer etter skjelvet i Mellom-Amerika.

Mange mennesker tilbrakte natt til søndag utendørs, flere fordi de fryktet etterskjelv, mens flere hundre ganske enkelt ikke hadde noe hjem å finne husly i.

Krise Presidenten i El Salvador Fransisco Flores har erklært unntakstilstand og opprettet et krisesenter hvor han selv har tatt personlig kontroll.

Fortvilede familiemedlemmer deltar sammen med redningsarbeiderne i søkingen etter overlevende blant ruinene.

Marta Bonilla i landsbyen Las Colinas følger med mens redningsmannskaper med gravemaskin fjerner betongblokkene som engang var huset hennes. Ektemannen og fire av de seks barna hennes ligger under ruinene, forteller hun.

— Dette er en av de verste krisesituasjonene vi har hatt. For oss er dette svært trist, sier hjelpearbeideren Manuel de Jesus Guzman. Rundt 1.500 personer døde i jordskjelvet som rammet El Salvador i 1986.

En annen hjelpearbeider forteller om minst to steder hvor det er funnet mennesker i live. På Rosales sykehuset i San Salvador strømmer det inn pasienter med flere brudd. Skadde blir fløyet inn fra distriktene og det er satt opp telt på sykehusområdet, for å kunne behandle alle de sårede.

— Venterommet er fullstappet og vi er i total krise, sier en av lederne ved sykehuset, Daisy de Beltran.

Internasjonal hjelp Jordskjelvet kuttet både elektrisitetsforsyningen og telefonforbindelsen i El Salvador. President Flores klarte likevel å komme på lufta med en appell som nådde fram til de regionene hvor elektrisiteten ikke var kuttet. Han forsikret at arbeidet med etableringen av offentlige tjenester, elektrisitetsforsyning og telefonforbindelse nå blir gitt prioritet. Flores oppfordret samtidig landets borgere og det internasjonale samfunnet om hjelp.

Flere land sender nå hjelp til det katastroferammede området. Både USA, Spania og Taiwan ga tidlig signaler om at hjelp er underveis. Så snart den internasjonale flyplassen i El Salvador gjenåpnes, vil fly komme inn med nødhjelpsforsyninger, inklusive førstehjelpsutstyr og tepper.

Et team på 75 trenede brannmenn og 24 spesialtrente hunder reiste fra Spania søndag formiddag, for å delta i arbeidet med å finne levende personer. 30 hjelpearbeidere kommer også fra Taiwan. De regner med å ankomme vel 40 timer etter at skjelvet fant sted, men vil delta aktivt i de neste 30 timene hvor det fortsatt er mulig å finne overlevende.

Norske myndigheter bestemte søndag at de skal bevilge 5 millioner kroner til det jordskjelvrammede området.

Kirkens Nødhjelp Kirkens Nødhjelp i Norge har flere prosjekter i Mellom-Amerika, og deltar i redningsarbeidet via sine samarbeidspartnere i området, blant annet World Service. Internasjonale Kirkens Nødhjelp sender umiddelbart 50.000 dollar til katastrofearbeidet. Norges Røde Kors har i tillegg sendt 250.000 kroner av egen kasse.

— Det arbeides nå aktivt med å forsøke å få oversikt over omfang et av skadene og hva det er behov for, og Kirkens Nødhjelp regner med at vi allerede mandag formiddag har større klarhet i dette. Da vil vi søke Utenriksdepartementet om større midler til hjelpearbeidet, sier beredskapsleder Bjørg Mide fra Kirkens Nødhjelp i Oslo.

1200 SAVNET: Redninsarbeidere og soldater leter i et rasområde i Santa Tecla, San Salvador.(foto: Scanpix)