Allerede halv sju søndag morgen åpnet valglokalene, og mange så ut til å ha bestemt seg for å gjøre unna borgerplikten før de bega seg til stranden. Italienerne skulle velge både nasjonalforsamling og ny regjering.

Ved middag var oppmøtet på 18,6 prosent. Til sammenligning var oppmøtet 13,9 prosent på samme tidspunkt ved forrige valg. I store byer som Roma, Milano og Torino var det køer i valglokalene og man måtte regne med å vente en time på å få avgitt stemme.

-Dette er et godt tegn, sa leder i Italias nasjonalforsamling, Luciano Violante om valgoppmøtet i sin hjemby Torino. Men valgresultatet blir trolig avgjort av de mange usikre velgerne som bestemmer seg i siste sekund. Den siste meningsmålingen viste at ledelsen til Silvio Berlusconis Frihetsallianse hadde skrumpet ytterligere 4 prosentpoeng i forhold til Oliventrealliansen til Romas tidligere borgermester Francesco Rutelli. Ved nyttår var Berlusconis ledelse tosifret.

Personfokusering Det store spørsmålet søndag var hvilken av de to rivalene som ville få alle dem som ikke hadde bestemt seg, over på sin side. Avgjørende var det også hvor stort oppmøtet ville bli blant dem som ikke støtter noen av de to store alliansene, som for eksempel kommunistene. Møter de mannsterkt opp, vil de trolig kunne hindre at en av de to hovedrivalene får absolutt flertall.

Italienerne stemmer, i likhet med i Norge, ikke direkte på Berlusconi og Rutelli, men på kandidater til nasjonalforsamlingens underhus, som har 630 plasser, samt til Senatet som har 315 plasser. Resultatet avgjør hvem som blir statsminister.

Likevel minner valget mest om en amerikansk presidentvalgkamp, der alt dreier seg om to hovedpersoner. De politiske sakene har nesten kommet helt i skyggen i den italienske valgkampen, der det meste har dreid seg om Berlusconi som person og hans politiske allierte.

Omstridt Berlusconi er en av verdens rikeste menn, med en formue på nærmere 100 milliarder kroner, og han eier dessuten tre av Italias sju nasjonale fjernsynskanaler. Det vil derfor oppstå en klar interessekonflikt dersom han velges til landets nye statsminister. I tillegg har han alliert seg med to svært spesielle menn: den tidligere fascisten Gianfranco Fini fra Nasjonal-alliansen, og Umberto Bossi fra det innvandrerfiendtlige partiet Lega Nord.

Som om ikke det er nok, er Berlusconi også under etterforskning for skatteunndragelser og korrupsjon.

At en slik mann kanskje blir regjeringssjef i verdens sjette største industrinasjon, har ført til betydelig internasjonal interesse for søndagens valg i Italia.

Berlusconi, som nå er i opposisjon, har forsøkt å skape et bilde av seg selv som mannen som kan skaffe også andre italienere en rask vei til rikdom. Rutelli, sier han vil beskytte de fattige mot Berlusconis tøylesløse kapitalisme.

Komplisert system -Vi har sagt mye i denne valgkampen. Nå er det opp til italienerne å si sin mening, sa Rutelli da han stemte i Roma. Han var "svært rolig" og skulle spille tennis om ettermiddagen. Berlusconi hadde ennå ikke avgitt stemme ved 13-tiden.

Italias valgsystem er svært komplisert og det gjaldt å holde tunga rett i munnen for å holde styr på alle de ulike stemmesedlene. Velgerne skulle både stemme på representanter til Underhuset og til senatet og i tillegg var det opp til tre andre stemmesedler til lokalvalgene.

Italienerne må være 18 år for å kunne stemme, men bare velgere over 25 kan stemme på senatsrepresentantene.

Valglokalene stenger klokka 22.00 søndag kveld. Hvem som går av med seieren blir først kjent når alle stemmene er talt opp for hånd, tidligst mandag.

NTB