Om ikke den sterke Santa Ana-vinden løyer, kan de ikke gjøre annet enn å vente og slukke småbranner før de blir større.

– Hvis brannen fortsatt er så stor, og vinden blåser så sterkt som den gjør, vil brannen gå helt til havet før den stanser. Vi kan berge noen ting, men vi kan ikke stanse den, sier brannkaptein Kirk Humphries ved San Diegos brannvesen.

Santa Ana-vinden som hyler inn fra ørkenen i øst og sprer glør i alle retninger, ventes ikke å legge seg på minst ett døgn, ifølge meteorologene.

Selv om den løyet litt tirsdag ettermiddag, var det ventet at den ville øke igjen natta til onsdag. Tirsdag kveld hoppet to av brannene over nye åskammer og truet flere villaområder.

Knusktørt

Lange tunger av uberegnelige flammer over knusktørre åser har lagt over en million mål i aske, ødelagt over 1.600 boliger og jaget nærmere en million mennesker på flukt fra strekningen mellom Santa Barbara og grensa til Mexico, den største evakueringen i Californias historie.

Ifølge nyhetsbyrået Reuters har fem mennesker mistet livet, blant dem tre som er evakuert fra San Diego-området, mens nærmere 40 er skadd, halvparten av dem brannmenn. Flere av dem har alvorlige brannskader.

Guvernør Arnold Schwarzenegger sier at ytterligere 68.000 boliger er truet av flammene.

Bush på besøk

President George W. Bush, som har fiaskoen etter Katrina i New Orleans i mente, har erklært sju fylker i Sør-California kriseområder og planlegger å besøke California torsdag for å se situasjonen med egne øyne. Pentagon har sendt både mannskaper og utstyr.

Presidenten ønsker å få et førstehåndsinntrykk av kampen mot flammene og forsikre seg om at lokale myndigheter får den hjelpen de trenger fra Washington, sa talskvinnen for Det hvite hus, Dana Perino, tirsdag.

Planene om et besøk i California viser at Bush-administrasjonen har lært sin lekse etter den mislykkede håndteringen av orkanen Katrina for to år siden.

Tirsdag raste 14 forskjellige branner langs de 300 kilometerne mellom Santa Barbara og grensa til Mexico. Noen av brannene er så store at de er synlige fra rommet, og satellittbilder viser svart røyk som driver ut over Stillehavet.

Ute av kontroll

Verst rammet er San Diego-området der tre store branner er ute av kontroll. Beboerne i 350.000 hus har fått ordre om å evakuere, noe som betyr at 900.000 mennesker må rømme. 20.000 mennesker er innkvartert på et stadion i byen.

Over 6.000 brannmenn er i aksjon med støtte fra 90 fly og helikoptre, inkludert et stort DC-10-fly, som slipper vann over flammene.

1.500 soldater fra nasjonalgarden deltar, og brannmannskaper og utstyr er sendt fra delstater så langt borte som North Carolina.

Fra Mexico

Rundt 60 mexicanske brannmenn som kom over grensa for å hjelpe, måtte returnere hjem da branner oppsto på mexicansk side, ved Tecate og Tijuana.

– Hvis vi ikke hadde hatt så mye å gjøre her, ville vi vært der for å hjelpe, sa brannsjef Marco Antonio Garambullo i Tecate.

De første brannene oppsto søndag og spredte seg lynraskt i det tørre buskaset i åsene og de dype kløftene bak San Diego og Los Angeles på grunn av den sterke Santa Ana-vinden og høyere temperaturer enn normalt.

Vinden sprer glør i alle retninger som faller ned og antenner nye branner bak linjene som brannmennene forsøker å etablere for å stanse ilden. Dermed tvinges de til å trekke seg tilbake om de ikke skal omringes av ilden.