ALLEREDE under første verdenskrig drev USA omfattende forskning og utvikling for å finne ut om giften ricin egnet seg som masseødeleggelsesvåpen.

Konklusjonen ble at det gjorde den ikke. Likevel bygget amerikanerne, med britenes hjelp, en «ricin-bombe» under annen verdenskrig. Uten at det er kjent om den ble brukt.

Brukt ble imidlertid et annet ricin-våpen — en paraply med utskytingsmekanisme - da bulgarske etterretningsagenter tok livet av en avhopper i London 1978. George Markov døde tre dager etter at han ble truffet av prosjektilet, dager med store smerter, feber og oppkast.

På dette tidspunkt var irakerne i full gang med å gjøre seg kjent med ricinens «hemmeligheter»; teknologien var overtatt fra USA etter at president Richard Nixon i 1969 satte sluttstrek for USAs eksperimentering med giften.

IRAKERNE SLO seg i utgangspunktet ikke til ro med at bønnene fra kastorplanten - en oljeplante - var uegnet som masseødeleggelsesvåpen (MØV).

Og FNs våpeninspektører etter Golf-krigen avdekket i 1995 og 1998 store produksjonsanlegg og lagre. Disse ble ødelagt.

Og svært lite har siden vært sagt og skrevet om dette hypergiftige, hvite pulveret som det ikke finnes motmiddel mot. Ikke før for et års tid siden da et stoff som ble identifisert som ricin dukket opp i London hos en gruppe antatte terrorister fra Midtøsten med al Qaida-tilknytning.

Det var, for noen uker, det ultimate bevis for at det ville være riktig å gå til krig mot Saddam Husseins Irak.

Nå er det igjen dukket opp i USA, i selveste Kongressbygningen i den amerikanske hovedstaden. Og skaper selvsagt frykt.

FUNNET KOMMER mens amerikanerne ikke helt har fordøyd utsagnene fra David Kay, lederen for USAs våpeninspektører i Irak etter fjorårets felttog.

I intervjuer og i en senatshøring i forbindelse med avslutningen av oppdraget, sier Kay at han og inspeksjonsteamene ikke har funnet et eneste bevis for at Saddam Husseins Irak hadde store lagre av MØV, verken av det ene eller det andre slaget.

Kay, håndplukket av Bush til å finne de våpnene som de av USA utskjelte våpeninspektørene fra FN og Det internasjonale atomenergibyrået ikke klarte å finne, er identisk med «eksperten» som på amerikansk radio for ca. et år siden, mens debatten raste som hardest i FN om det var riktig å gå til krig eller ikke, uttalte at faren for at Irak ville ta i bruk MØV var overhengende.

I rettferdighetens navn, om Kay og hans inspektører ikke har funnet kjempelagrene av atomvåpen, giftgasser og biologiske våpen, har de funnet beviser for at Irak har hatt et meget omfattende program for utvikling og produksjon av slike våpen. Uten at det er kommet til det vi får driste oss til å kalle «kommersiell produksjon».

SÅ ER SPØRSMÅLET:

Hvem løy?

Galt spørsmål, sier forskeren George Perkovich ved Carnegie-stiftelsen for internasjonal fred i Washington DC.

Spør heller om hvorfor det kunne gå så galt? Hvordan verdens beste etterretningsorganisasjoner kunne ta så feil?

Indirekte en hevet pekefinger til våpenbrødrene George W. Bush og Tony Blair som begge nå har satt ned granskningsutvalg for å finne ut av det som skjedde høsten 2002 og tidligvinteren 2003 før angrepene mot Irak ble satt i gang.

Perkovich tilbyr en forklaring:

Det dreiet seg om systematiske feilvurderinger i beslutningsprosessene der de nevnte etterretningsorganisasjonene på begge sider av Atlanterhavet (CIA og MI6) ikke klarte å oppdage hva den egentlige trusselen fra Irak var. At det i tillegg var manglende parlamentarisk kontroll, både i Storbritannia og USA, med hva regjeringene foretok seg, mener Perkovich bidro til at krigsforberedelsene aldri ble trukket i tvil.

DET SKAL IKKE være teknologisk vanskelig å utvinne ricin av kastorbønnene. - Nybegynner-teknologi, sier en ekspert. Ikke akkurat noe kjøkkenbenk-foretak, men det er et faktum at oljen fra planten ble brukt av de gamle egyptere som avføringsmiddel. Det gjør den fortsatt i dag, i tillegg til i bremsevæske, fargestoffer, såpe og kosmetikk.

Og midt på 1970-tallet var det en ytterliggående militant gruppering i den amerikanske delstaten Minnesota som skaffet seg et anselig ricin-lager og truet med å angripe regjeringen i Washington før den ble tatt.

Er det arvingene som har vært en tur i Kongressbygningen?

STENGT: Politimenn, kledd i beskyttelsdrakter, på vei inn i heisen for å sjekke senatsbygningen i Washington. Senatets kontorbygninger var stengt tirsdag etter funnet av den dødelige giften ricin. <p/> FOTO: REUTERS