1.400 mennesker er drept i kampene, ifølge Sør-Ossetias leder Eduard Kokojtij. Han sa også at flere hundre sivile er blant de drepte i hovedstaden Tskhinvali.

Georgia kjemper for sin identitet, men det er et farlig spill, påpeker eksperter.

_Les også:

Georgia trekker halve Irak-styrken |

– Tre georgiske soldater drept i russisk flyangrep_

Tvunget til retrett

Fredag kveld ble det meldt at russisk artilleri var i direkte trefninger med georgiske styrker, som tidligere på dagen hadde tatt kontroll over byen fra sørossetiske separatister. Men georgierne ble tvunget til retrett fra bykjernen da russiske stridsvogner nådde byen, ifølge Sjota Utiasjvili, talsmann for innenriksdepartementet.

Like fullt hevdet Georgias president Mikhail Saakasjvili i en tale til nasjonen at de har kontroll over mesteparten av utbryterregionen og har «frigjort» Tskhinvali.

Søker ly

Inne i Tskhinvali forsøker innbyggerne å søke ly. Røde Kors er bekymret.

– Ambulanser har problemer med å nå ut til de skadde, og redde beboere gjemmer seg i kjellere, uten strøm og vann, forteller Dominique Liengme, delegasjonsleder for Den internasjonale Røde Kors-komiteen (ICRC) i Georgia.

ICRC ber om at ilden stanser slik at sivile kan komme seg i trygghet, og påpeker at angrep som tilfeldig eller direkte rammer sivile er brudd på internasjonal humanitær rett.

Bombet flybaser

Det var ikke mulig å få uavhengige tall på sårede og drepte i kampene. Ti russiske soldater er drept, ifølge nyhetsbyrået Interfax. De tilhørte den fredsbevarende styrken som har vært i landet siden 1992. Georgiske opplysninger om at russiske krigsfly er skutt ned, er ikke bekreftet fra russisk hold.

30 georgiere er drept i russisk bombing i og rundt Tskhinvali, sa president Saakasjvili fredag kveld. Dessuten ble tre georgiske soldater drept da russiske fly bombet to militærflybaser utenfor Georgias hovedstad Tblisi, ifølge det georgiske innenriksdepartementet. Begge ligger utenfor Sør-Ossetia.

Russland, som tidligere har gitt politisk støtte til separatistene i denne regionen, sendte fredag inn store forsterkninger til sine fredsbevarere, deriblant 150 stridsvogner og panserkjøretøy. De ble hilst velkommen av innbyggerne da de kjørte gjennom landsbyene på vei mot hovedstaden, ifølge nyhetsbyrået AFP.

Organisasjonen for sikkerhet og samarbeid i Europa (OSSE) vil sende en fredsmekler for å få i gang samtaler mellom Georgia og Sør-Ossetia. Både EU og NATO ber om at kampene stanses og at partene innleder samtaler.

Appell

Georgias statsminister Mikhail Saakasjvili appellerer til Vesten om støtte.

– Dette handler ikke lenger om Georgia. Dette handler om Amerika og dets verdier. Vi er en fredselskende nasjon som akkurat nå er under angrep, sier han.

USAs utenriksdepartement sier de støtter Georgias territorielle integritet, og ber om at alle partene trapper ned konflikten. Men Pentagon opplyser at de ikke har mottatt noen direkte forespørsel om hjelp fra Georgia.

USAs president George W. Bush og Russlands statsminister og ekspresident Vladimir Putin diskuterte situasjonen under en lunsj i forbindelse med OL-åpningen i Beijing.

Den nåværende russiske presidenten Dmitrij Medvedev har lovet å forsvare russiske «medborgere». De fleste sørosseterne har fått russisk statsborgerskap.

Høyt spill

Det er et høyt spill georgierne driver, kommenterer den svenske Russland-kjenneren og historieprofessoren Kristian Gerner.

– Saakasjvili stoler på at han har USA bak seg og at konflikten blir internasjonal, sier han. Han mener at georgierne frykter en dominoeffekt: dersom de mister Sør-Ossetia, kan også separatistene i Abkhasia og Adsjaria vinne fram.

Nupi-forsker Jakub Godzimirski sier at mange faktorer tyder på at det går mot full krig.

– Styrkeforholdet er ikke til Georgias fordel. Landet står overfor en tidligere supermakt som igjen er på vei opp og styrker seg kraftig militært, sier Godzimirski

REUTERS TV
STR
STR
ERIC GAILLARD
REUTERS/Irakli Gedenidze/Pool/ SCANPIX
REUTERS / SCANPIX