New Yorks ordfører Bill de Blasio sier at alt tyder på at det er en ulykke som ligger bak bygningskollapsene i Harlem-nabolaget på Manhattan.

— Eksplosjonen var forårsaket av en gasslekkasje, og det kraftige trykket var merkbart i flere bygninger som ligger rundt, sier de Blasio.

Harlem-innbygger Peter Daly sier NTB at han reddet tre personer ut fra den ene bygningen.

— Jeg satt på Burger King da jeg hørte et høyt smell. Jeg hoppet opp av setet mitt. Dette minnet meg om 11. september, forteller han.

Beboere innesperret

Daly forklarer at han løp opp til bygningene og så en dame som var innesperret i ruinene.

— Jeg brukte alle kreftene jeg hadde på å få dem løs. Etterpå reddet jeg en annen dame også. Hun hadde sett på TV da hun fikk hele taket i hodet, forteller han.

Daly er overbevist om at dødstallene vil stige.

— Bare de som gjemte seg i badekaret sitt vil ha overlevd dette. Ellers ville man ha blitt knust.

Ifølge brannvesenet er tilstanden kritisk for to og alvorlig for fem av de 22 som ble skadd i eksplosjonen.

— Den eneste indikasjonen på fare kom omtrent et kvarter tidligere, da en lekkasje ble rapportert inn til gasselskapet. Det sendte et team for å håndtere lekkasjen, men eksplosjonen skjedde før de kom fram, sier ordføreren.

Den ene leilighetsbygningen falt fullstendig sammen, mens den andre fikk store skader.

Tragedie

Eksplosjonen skjedde på Park Avenue mellom 116. og 117. gate, bare noen få kvartaler nord for Central Park. I første etasje i bygningene var det en spanskspråklig kirke og en pianobutikk.

Gasselskapet Con Edison sier til TV-kanalen NY1 at det fikk melding om en mulig gasslekkasje klokka 9.13 om morgenen, bare noen minutter før det smalt.

— Dette er en tragedie av verste sort fordi forvarselet ikke kom i tide til å redde folk. Vi har mistet to mennesker allerede. Det er flere som er savnet, og det vil bli et grundig søk etter dem så raskt brannen er slukket, sa de Blasio.

Sener onsdag kveld meldte NBC News at en tredje person omkom i eksplosjonen.

Brannvesenet i New York opplyser at det rykket ut med beredskapsnivå fem, som er det høyeste. I alt 44 enheter og omtrent 250 brannfolk jobbet i 17-tiden norsk tid med redningsarbeidet.

Leter etter kjente

Etter eksplosjonen var frustrasjonen åpenbar blant beboerne som ventet på å komme tilbake til sine hjem.

Noen lette etter kjente, andre delte sine historier, mens noen kom rett fra jobb og hadde ikke en gang fått med seg hva som hadde skjedd.

Da ordføreren kom til åstedet og snakket med pressen nesten tre timer etter eksplosjonen, røyk det fortsatt kraftig fra ruinene bak ham. Det var umulig å lete etter savnede før brannen var slukket, forklarte de Blasio.

Jean P. Roche (48) bor rett over gaten for de to bygningene. Han hadde nettopp kommet ut døren da han hørte den kraftige eksplosjonen.

Roche kjenner flere som bor i en av de ødelagte bygningene, men vet ennå ikke om de er i live.

— Jeg kjenner en ung jente. Jeg håper hun var på skolen. Og moren hennes, jeg håper hun var på jobb. Og venninnen min Carmen, jeg håper hun har det bra, sier Roche til NTB.