Elleve mennesker er fortsatt savnet etter ulykken, og håpet om å finne dem i live svinner for hver time som går.

— Etter hvert som tiden går, minsker sannsynligheten for å finne de elleve, sier kontreadmiral Mary Landry i den amerikanske kystvakten.

Brannen på riggen Deepwater Horizon slukket først da plattformen sank torsdag morgen lokal tid. Råolje renner ut i sjøen ved ulykkesstedet, hvor det har dannet seg et 8 kilometer langt oljeflak.

- Høyeste prioritet

Amerikanske tjenestemenn mener utslippet kan bli det verste i USA siden tankskipet Exxon Valdez forliste utenfor Alaska i 1989. Utslippet den gangen regnes som en av de mest ødeleggende menneskeskapte miljøkatastrofene til havs noen gang.

President Barack Obama sier innsatsen for å finne de savnede og hindre forurensing i Mexicogolfen har høyeste prioritet. Han har bedt om at alle nødvendige ressurser settes inn i arbeidet.

Hoppet i sjøen

Arbeiderne på Deepwater Horizon måtte hoppe opptil 30 meter fra plattformen og ned i vannet da en eksplosjon satte riggen i brann tirsdag. De fleste ble raskt plukket opp av redningsbåter og brakt til sykehus for undersøkelse og behandling.

Til sammen 115 arbeidere ble reddet, men 17 ble skadd i ulykken 7 mil utenfor kysten av delstaten Louisiana.

Amerikanske myndigheter jobber for å finne ut hva som utløste eksplosjonen om bord i den flyttbare riggen som har vært i virksomhet flere steder i Mexicogolfen. Plattformen eies av selskapet Transocean og var utleid til oljegiganten BP da ulykken skjedde.