Byen Zarand og flere landsbyer rundt i Kerman-provinsen ble ødelagt av jordskjelvet som målte 6,4 på Richters skala.

— Rapporter som vi har mottatt fra landsbyene tyder på enorme ødeleggelser. Med tanke på befolkningen i landsbyene som fremdeles ligger begravd, vil trolig antallet døde øke til mer enn 500, sier en redningsarbeider.

Fortvilte overlevende bar døde i blodige tepper og lakener, og gravde i ruinene med bare hendene for å finne savnede slektninger og venner.

— Alt er fullstendig rasert. Det er nesten ingenting igjen av bygningene, sier UNICEF-representanten i Iran, Kari Egge, på telefon fra landsbyen Douhan, 20 kilometer fra Zarand.

Blokkerte veier

Hun mener at det helt sikkert er mange flere døde som ikke er funnet i de 12 andre landsbyene som er berørt. Atkomsten til minst en av landsbyene er ikke tilgjengelig på grunn av en blokkert vei.

Mange byer og landsbyer i regionen har imidlertid sluppet unna det verste, og alt tyder på at dødstallet ikke blir så høyt som ved andre jordskjelv i Iran.

Innbyggere i Zarand holdt seg tirsdag utendørs av frykt for etterskjelv.

Det fryktes at ødeleggelsene i landsbyene Hutkan, Motaharabad, Davudieh og Davar er store. Minst én landsby skal være fullstendig isolert på grunn av blokkerte veier, og i fem landsbyer er skadene beregnet fra 20 til 70 prosent, opplyser en ansatt ved kontoret for naturkatastrofer i Kerman.

To helikoptre er sendt til området, og fire andre var ventet å følge etter senere på dagen.

Graver i ruiner

Iransk fjernsyn viste bilder av fortvilte innbyggere som forsøkte å trekke ofrene ut fra de sammenraste leirhusene.

Egge sier at redningsarbeiderne ikke kan jobbe etter mørkets frambrudd. Det er ventet regn i området, og på 1.800 meters høyde er det iskaldt om natten. På grunn av regnværet er det også vanskelig å bruke helikopter.

Fjernsynet viste bilder av grupper av overlevende som klumpet seg sammen i regnet og prøvde å holde varmen.

En Reuters-fotograf forteller at han har sett at befolkningen allerede er begynt å begrave døde.

— Jeg så fire barn tullet inn i tepper som ble begravet, sa han.

2. juledag 2003 omkom over 30.000 mennesker og titusener ble hjemløse da den iranske byen Bam ble rammet av et voldsomt jordskjelv.

Regionen som ble rammet tirsdag, ligger rundt 200 kilometer nordvest for Bam.

I løpet av det 20. århundret er minst 140.000 personer omkommet i jordskjelv i Iran.

<b>ØDELAGT LANDSBY:</b> TV-bilder som viser iranere i en ødelagt landsby i nærheten av Zarandi Kerman-provinsen, rundt 700 km sørøst for Teheran. FOTO: REUTERS / IRINN TELEVISION