— Min bekymring er at det kanskje bare trengs én liten hendelse, som at aktivister går i land på en av de omstridte øyene eller at en båt blir senket, for å utløse krigshandlinger, sier Graham.

— Jeg har veldig vanskelig for å se for meg at Kina klarer å reagere rolig. Det vil neppe utløse full krig. Men en begrenset krig eller krigshandlinger kan utløse en mer varig situasjonen med kald krig mellom Asias to største økonomier. De økonomiske konsekvensene av det vil føles globalt, fastslår han.

USA trekkes inn

Euan Graham er seniorforsker ved det maritime sikkerhetsprogrammet ved Nanyang Technological University i Singapore og koordinator for sikkerhetsprosjektet Norge-Asia.

Graham understreker at det dessuten er stor fare for at USA blir trukket inn. I en forelesning på Norsk Utenrikspolitisk Institutt (NUPI) tirsdag påpekte han at sikkerhetsavtalen mellom USA og Japan forplikter USA til å gripe inn dersom territorier som administreres av Japan, blir angrepet.

— Hva blir USAs reaksjon? Hvis det skjer et uprovosert angrep på Japan, blir det vanskelig for USA å holde seg utenfor. USA kan ikke bryte sine forpliktelser. Det ville i så fall undergrave hele USAs troverdighet i Asia, understreker han.

Europa vil også føle merkbare økonomiske konsekvenser hvis de to gigantene i Asia innleder kald krig, mener Graham.

Marinefartøyer på avstand

Ifølge Graham er også den japansk-amerikanske sikkerhetsavtalen en hovedgrunn til både Kina og Japan i stor grad holder sine marinefartøyer på avstand fra de omstridte områdene i Øst-Kinahavet. Patruljeringen er overlatt mer sivile myndigheter, som kystvakten.

Én episode i fjor, der et kinesisk marinefartøy «festet» radarsiktet på et japansk fartøy, var potensielt meget farlig og utløste heftige protester der Kina først benektet å ha gjort noe slikt.

Kinas mål

Kinas kortsiktige mål med den mer pågående og selvhevdende politikken er å få Japans regjering til å innrømme offisielt at de omstridte øyene i Øst-Kinahavet faktisk er omstridt, mener den britiske eksperten, som også i flere år arbeidet for det britiske utenriksdepartementet i London og var på ambassadene i Nord-Korea og Filippinene.

Men han betviler at Japans nåværende statsminister Shinzo Abe er mannen som vil komme med en slik innrømmelse.

Han påpekte i foredraget at Japan har en stor og slagkraftig marine, blant annet spesialtrent for ubåtjakt. På den annen side nærmer Kinas marine seg i både størrelse og styrke. Og begge mangler krigserfaring.

Flere patruljer

Kina planlegger nye patruljer i det omstridte Sør-Kinahavet, meddelte kinesiske medier tirsdag. Meldingen kommer kort tid etter at Kinas foreløpig eneste hangarskip Liaoning avsluttet en flere uker lang øvelsestur i farvannet.

Et nytt, sivilt patruljeskip på 5.000 tonn skal være sentralt, men gradvis skal tre patruljer ha havn i den nye byen Sasha som Kina ensidig har opprettet på en av de omstridte Paraceløyene. Vietnam mener Paraceløyene er deres territorium.

Kina erklærte 1. januar en fiskerisone som omfatter cirka 2 millioner kvadratkilometer av Sør-Kinahavets 3,5 millioner kvadratkilometer. Middelhavet er til sammenligning rundt 2,5 millioner kvadratkilometer stort.