Lutfattige Haiti sliter fra før med omfattende aids-, tuberkulose— og malariautbrudd og utbredt feilernæring. Leger frykter nå at jordskjelvet kan utløse en omfattende medisinske katastrofe med infeksjoner og sykdomsutbrudd.

Tallet på døde etter skjelvet forrige uke kan være hele 200.000, og ingen har fått begynt å telle antall skadde ennå, sier Jon Andrus i den panamerikanske helseorganisasjonen.

— Mange har fått flere bruddskader og indre skader. Befolkningen i Haiti var allerede sårbar og utsatt for alvorlige helsetrusler, sier Andrus.

Uten rask behandling vil sårene kunne bli infisert, og stivkrampe og koldbrann kan bli resultatet.

— Den mest alvorlige trusselen mot folkehelsen fra denne katastrofen er sårene og skadene, mener Andrus.

Sykdommer Andrus advarer også om at meslinger, hjernehinnebetennelse og andre sykdommer kan spre seg raskt i de provisoriske og overbefolkede leirene for skjelvofre.

Vannmangelen er stor, og dermed er også faren for sykdomsutbrudd som følge av dårlig vannkvalitet stor. Leger frykter at både barn og eldre skal miste livet som følge av mageinfeksjoner som enkelt kunne vært behandlet under normale forhold.

— Situasjonen blir stadig verre. Folk sover på gatene, det er stor mangel på toaletter og rent vann. Over hele Port-au-Prince ligger en stank av urin. Vi må gjøre noe med den sanitære situasjonen raskt for å minimere risikoen for sykdommer, sier Riccardo Conti i Røde Kors.

Kan gi bedring Røde Kors kjører inn store tankbiler med vann, andre organisasjoner frakter inn antibiotika, bandasjer og vannrenseutstyr.

Ekspertene ser imidlertid også en mulighet for at helsevesenet i Haiti kan bedres i kjølvannet av katastrofehåndteringen.

— Dette er en grusom tragedie, men det er en mulighet til å gjøre noe som tiår med bistand ikke har gjort, og det er å bygge opp et offentlig helsevesen som er stabilt, sier Josh Ruxin ved Columbia-universitetet.