Bølgen av angrep og motangrep er den verste i området siden 1996, da israelske styrker fremdeles okkuperte deler av Sør-Libanon. Hizbollah-geriljaens raketter traff torsdag kveld byen Haifa i den nordlige delen av Israel.

Torsdag kveld slapp israelske krigsfly tusenvis av flygeblader i de sørlige forstedene av Libanons hovedstad Beirut torsdag kveld. Flygebladene ba befolkningen om å holde seg unna Hizbollahs bygninger og kontorer.

Omtrent samtidig skjøt israelske fly på drivstofftanker på Beiruts internasjonale flyplass så flammene lyste opp nattehimmelen.

– Det er ingen tvil om at dette er en dramatisk eskalering av situasjonen i hele Midtøsten, sier Nome, som arbeider ved Institutt for fredsforskning (PRIO).

Israelske styrker blokkerer libanesiske havområder og luftrom, og flyplassen i hovedstaden Beirut er stengt etter at israelske raketter traff rullebanen.

– Vi anser ikke dette som et spørsmål om dager. Denne blokaden vil vare så lenge konflikten fortsetter, sier brigadegeneral i det israelske flyvåpenet Amir Eshel.

Minst 55 sivile i Libanon er drept siden Hizbollah onsdag tok to israelske soldater til fange og drepte åtte andre. Hizbollah-geriljaen har skutt minst 70 raketter mot nordlige deler av Israel. Minst to personer ble drept og minst 50 personer såret i disse angrepene, ifølge militærkilder.

Evakuering

Israel har bedt den libanesiske regjeringen om å evakuere befolkningen i et nabolag sør i Beirut, med den begrunnelse at Hizbollah-leder Sayyed Hassan Nasrallah holder til i dette området. Oppfordringen utløste frykt for et israelsk bombeangrep mot den libanesiske hovedstaden.

Samtidig truer Hizbollah-geriljaen med å bombe den israelske byen Haifa og områdene rundt dersom Beirut blir angrepet.

Den libanesiske regjeringen ønsker på sin side en omfattende våpenhvile og en slutt på de israelske angrepene, sa informasjonsminister Ghazi al-Aridi etter at regjeringen hadde krisemøte torsdag.

– Mange aktører

Frida Nome frykter at Syria og Iran kan bli trukket inn i konflikten på grunn av bånd til Hizbollah i Libanon og Hamas i Palestina.

– Her er det mange aktører som kan komme til å bli blandet inn, eller som allerede er innblandet. Det er ingen hemmelighet at Hizbollah har nære og sterke bånd til både Syria og Iran, sier Nome, og peker samtidig på den årelange konflikten mellom de to landene og Israel.

– Lederne i begge land bruker kampen mot Israel i sin politiske retorikk. Det kan ikke utelukkes at Syria og Iran bruker Hizbollah og Hamas som sine forlengede armer i Midtøsten for å ramme Israel, sier Nome til NTB.

Sirener og bomber

En anstrengt stillhet preget torsdag områder sør i Libanon, etter hvert som frykten for nye angrep spredte seg i befolkningen.

Et ektepar og deres sju barn ble torsdag drept i landsbyen Dweir, og sju medlemmer av en annen familie, deriblant et spedbarn på ti måneder, ble drept av israelske bomber i Baflay.

Også i Zibqine, en liten landsby i den sørlige delen av landet, ble elleve medlemmer av samme familie drept. Fem av de drepte var barn.

– Vi gjemte oss alle sammen på et tilfluktssted da huset ble ødelagt av israelske fly, forteller en slektning av den drepte familien i Zibqine til AFP.

– Hva har vi gjort for å fortjene disse barbariske angrepene på sivile? Det er ingen motstand her, sier han.

Fordømmer angrepene

Frankrike og Russland fordømmer Israels bombing av Libanon, mens USAs president George W. Bush mener at Israel har rett til å forsvare seg, men at landet samtidig ikke må undergrave myndighetene i Beirut.

Også Norge fordømmer Hizbollahs gisseltaking og Israels angrep på Libanon.

Ifølge utenriksdepartementets utsending til Midtøsten, Svein Sevje, ønsker Norge nå at FNs sikkerhetsråd vurderer situasjonen.