Den amerikanske presidenten uttalte seg fredag i et intervju med det amerikanske kringkastingsselskapet CBS.

— Vi har sett en rekke styrker som samles ved Ukrainas grense under dekke av å være en militær øvelse. Men det er ikke hva Russland normalt ville gjøre, sier han til CBS fra Roma, der han er på besøk i Vatikanet.

Hele intervjuet skal sendes av CBS fredag kveld, men utdrag ble offentliggjort tidligere fredag.

— Det kan ganske enkelt være for å skremme Ukraina, eller det kan være at de har ytterligere planer, fortsatte han.

Obama oppfordrer Russland til å trekke styrkene tilbake for å trappe konflikten ned. Han kom samtidig med anklager om at Putin sitter fast i en mentalitet fra den kalde krigen.

— Man skulle ha trodd at at etter et par tiår ville det vært en bevissthet hos en russisk leder om at veien fremover ikke er å gripe tilbake til en praksis som du vet var så dominerende under den kalde krigen.

Innrømmelse fra Putin

Fredag innrømmer også Russlands president Vladimir Putin at det var russiske styrker, og ikke bare pro-russiske aktivister, som inntok Krim-halvøyen.

I en tale gratulerte Putin de russiske styrkene med innsatsen på Krim og sa at aksjonen viser styrkenes nye kapasitet.

— De siste hendelsene på Krim var en alvorlig prøve. De demonstrerer de væpnede styrkenes nye kapasitet både når det gjelder kvalitet og personellets høye moral, sa Putin i en fjernsynsoverført militær seremoni fredag.

Det er første gang Putin bekrefter at russiske styrker var direkte innblandet i å ta kontroll med Krim. Overtakelsen ble gjennomført av tusener av godt trente og bevæpnede styrker i umerkede uniformer.

Den russiske presidenten har tidligere omtalt styrkene på Krim som «lokale selvforsvarsstyrker».

I seremonien takket han «kommandanter og tjenestemenn i Svartehavsflåten og andre enheter utplassert på Krim for deres tilbakeholdenhet og personlige mot».

- De vil være russiske

Samtidig sier nestsjefen for Russlands føderale sikkerhetstjeneste FSB at folk på Krim og øst i Ukraina har et lovlig ønske om å være sammen med Russland.

— Det lovlige ønsket til folk på Krim og øst i Ukraina om å være sammen med Russland utløser hysteri i USA og hos landets allierte, sier nestkommanderende Aleksandr Malevanij i FSB, ifølge det russiske nyhetsbyrået Interfax.

Malevanij anklager også Vesten for å ville svekke Russlands innflytelse i Ukraina.

— Det har vært en skarp økning i ekstrene trusler mot staten, sier han.

— Russland tar offensive kontraetterretningstiltak for å svekke Vestens forsøk på å redusere Russlands innflytelse i en region som er av vital betydning for Moskva, sier han ifølge Interfax.