FRODE BJERKESTRAND

New Yersey

New Jersey er The Garden State, det er Springsteen, the Sopranos, svære arbeiderstrøk og for tiden mye frustrasjon.

I åttetiden i går morges gikk fader John Hamilton den drøye kilometeren fra Grace Church på Broad Street i Newark ned til nærmeste stemmelokale. Og stemte i rent raseri.

— I'm so upset! Jeg er så sint. USA bryr seg overhodet ikke om de fattige. Vi er luta lei av at Amerika er blitt et Bush-amerika. Vi burde få hodene våre undersøkt! sier den ellers så blide presten.

Nå trengte neppe Hamilton bekymre seg for sin egen delstat. Mandag ledet demokraten John Kerry med fire-fem prosent på den sittende presidenten. Og lå godt an til å ta med seg de 15 valgmannsstemmene fra The Garden State (Hagestaten). Eller Sopranoland, som mange kaller det, etter den berømte tv-serien.

Tilbake til normalen

Det har ikke alltid vært slik. Da World Trade Center kollapset 11. september 2001, hadde halve New Jersey orkesterplass til katastrofen. Det drev den republikanske sympatien opp til historiske høyder. Senest i forrige uke var New Jersey en såkalt svingstat.

I går var alt tilbake til det normale. Fader John er prest i den episkopale kirken in Newark. En støvete storby som tydelig er preget av fattigdom og forfall. Newark sliter i skyggen av Manhattan, Newark er New Yorks møkkete lillebror.

Og John Hamilton snakker seg varm.

— Jeg pleier å si til kollegene mine at det bare er greit at Bush sitter i fire år til. Da vil han virkelig kjøre landet i grøften. Og da blir det bedre tider for oss som driver i Guds-bissnissen, flirer han.

Presten er bekymret

Fader Hamilton er selv et eksempel på det som har gått galt i USA de siste årene. For noen år siden var han markedskonsulent for IBM. Inntil arbeidsplassen hans ble flyttet ut av landet.

— Jeg fikk 500 dollar dagen den gangen. I dag sitter det en kar nedi Brasil og gjør samme jobben for 20 dollar dagen, forteller han, småbittert.

Hamilton ble prest isteden, i det mest liberale kirkesamfunnet i USA. Faderen viser frem den vakre kirken på Broad Street, 160 år gammel, velholdt, og en skrikende kontrast til resten av det skrantne nabolaget. 95 prosent av medlemmene er afro-amerikanere. De fleste av dem eier ikke håp, sier Fader John.

— Jeg er bekymret. Men nå er det i Guds hender. Og vi håper vi kan bli et land som bryr seg om alle mennesker igjen.

Bush ikke en sjanse

Lenger sør, utenfor Madison-Monroe School i småbyen Elizabeth, står ordføreren og smiler og stråler og trykker hver eneste velger varmt i hånden. Han har god grunn til det. Demokraten J. Christian Bollwage blir helt sikkert valgt til sin fjerde periode. Her har det ikke vært republikansk ordfører siden 1954.

— Dette er typisk arbeiderstrøk, mye industri, lavere middelklasse. I tillegg har president Bush fjernet mange av de fine sosiale ordningene vi fikk under Clinton. Folk her glemmer ikke sånt, sier ordføreren.

Bollwage har vokst opp i nabolaget. Han kjenner folket, han vet hva de ønsker seg. Og han kan snakke for seg. Forbi kommer Rudy Trocan, for å stemme. Rudy er tydelig svært syk. Han har lungekreft, forteller han, og viser ordføreren posen han har på magen. Bollwage trøster og prater.

— Dette er hjemme for meg, sier ordføreren. Gjør jeg det ikke bra her, gjør jeg det ikke bra noen steder.

Ordføreren tror det blir et svært så jevnt valg.

— Men Bush tar helt sikkert Florida. Broren hans er jo guvernør der nede, og han har helt sikkert gjemt unna en kasse stemmesedler.

Bryr seg ikke

Flere scener til «The Sopranos» er spilt inn i Elizabeth. Utenfor slakterforretningen Centanni's Meat Market (som i serien heter Satriale's Pork Store) på 2nd Avenue er det stille på valgdagen. Ingen bråsinte og runde mafiosi, ingen heftige diskusjoner. Bare trøtt apati.

— Hell no! Jeg skal ikke stemme, sier ungdommen bak disken. - De bryr seg ikke om oss likevel.

INNSPURT: På vei til stemmelokalet i går kunne velgerne more seg med Kerry-tilhengernes siste utspill.<p/>
STARS AND STRIPES: Valglokalet i Elisabeth var selvfølgelig pyntet med det amerikanske flagget.<br/> Alle Foto: PAUL SIGVE AMUNDSEN
FRUSTRERT FADER: - Det er blitt nedrig å være klok og velutdannet i dette landet de siste årene. Vi kan ikke ha det slik, sier fader John Hamilton i Newark, New Jersey. <p/>