Flere millioner etiopiere står i fare for å bli rammet av hungersnød etter en langvarig tørkeperiode.

Antall mennesker som har behov for akutte matforsyninger har steget fra 4,9 millioner i januar til 6,2 millioner mennesker i juni. Ytterligere 7,5 millioner får hjelp gjennom forskjellige programmer, der de får mat i bytte mot arbeid på offentlige prosjekter, skriver den britiske avisen The Independent.

I fjor mottok i alt 12 millioner etiopiere matforsyninger, et tall som i år allerede er passert. Flere hjelpeorganisasjoner frykter likevel at forholdene vil forverre seg, blant annet fordi avlingene ser ut til å slå feil.

– Vi er ekstremt bekymret. Nå er det viktig at vi ikke snur ryggen til disse menneskene, sier sjefen for det britiske utviklingsdepartementets kontor i Etiopia, Howard Taylor.

Drikker møkkete vann FN varslet i forrige uke om at situasjonen er kritisk flere steder på grunn av vannmangel. Vannmangelen har ført til sykdomsutbrudd flere steder fordi folk drikker av brønner og dammer med skittent vann.

De to siste ukene er minst 34 personer døde av diaré, mens hele 5.000 er smittet.

– Antall tilfeller i Addis Abeba har økt markant de siste to ukene, sier Daddy Jima, visedirektør ved landets nærings— og helseinstitutt, til nyhetsbyrået AFP.

Enkelte organisasjoner mener sykdomsutbruddet har likhetstrekk med en koleraepidemi, men Jima sier at dette ikke er blitt bekreftet.

WFP mangler penger På tross av faresignalene, sa statsminister Meles Zenawi tidligere denne måneden at det ikke er noen fare for hungersnød.

Etiopias ambassadør til Storbritannia, Berhanu Kedebe, gjentok dette i helgen.

– Vi tar oss av problemet. Maten er på vei, lovet han.

Etter sultkatastrofen for 24 år siden bygget etiopiske myndigheter opp en matreserve på rundt 500.000 tonn. Denne reserven er imidlertid redusert til 200.000 tonn, samtidig som Verdens matvareprograms (WFP) Etiopia-budsjett mangler 127 millioner dollar. Det utgjør hele 167.000 tonn mat.

Hjelpen kom for sent Dette bekymrer internasjonale hjelpeorganisasjoner, som ber verdenssamfunnet om å handle omgående.

Da Etiopia ble rammet av sultkatastrofe i 1984-85, samlet flere av verdens største popstjerner inn om lag 150 millioner pund til hjelpearbeidet gjennom konserten Live Aid. Hjelpen kom imidlertid for sent for om lag én million etiopierne som døde før matforsyningene nådde frem.

PETER ANDREWS