IRINA LEE

Houston, Texas

USAs Røde Kors står overfor sin største utfordring noensinne, i kjølvannet av orkanen «Katrina». Og katastrofen vokser fortsatt i omfang, hele ti døgn etter at orkanen traff land.

I over en uke har frivillige Røde Kors-medlemmer strømmet til de hardest rammede områdene rundt New Orleans. Hjelpearbeidet pågår nå parallelt i fem stater, fra Texas i vest til Florida i øst.

Brutale tall

Tallene som Røde Kors selv opererer med på sine nettsider er ufattbare:

n Mer enn 145.000 evakuerte bor nå i flyktningleirer drevet av Røde Kors.

n Nærmere 600 slike leire er opprettet i 17 amerikanske delstater.

n Frem til nå har Røde Kors, i samarbeid med The Southern Baptist Convention, delt ut over fire millioner varme måltider og 3,9 millioner snack bars.

Det finnes heller ikke en eneste såkalt SUV-bil til leie i hele gulfkyst-området.

— Nei, vi har ingen slike store biler til leie. Alle SUV-er, og da mener jeg alle, er utleid til hjelpeorganisasjonen. Ikke regn med å få tak i en slik bil på minst to uker, sier den stressede telefondamen hos bilutleieselskapet AVIS til Bergens Tidende.

— Kan jeg finne noen biler nærmere New Orleans?

— Nei, du vil ikke finne noen slike biler mellom Houston og New Orleans. Du vil ikke finne noen biler i hele Louisiana, eller noen av de andre statene som er hardest rammet, sier damen oppgitt.

Avstanden mellom Houston og New Orleans tilsvarer omtrent en kjøretur fra Bergen til Fredrikstad . . !

AVIS-damen vil heller ikke la Bergens Tidende, eller noen andre medier, legge inn en reservasjon på de kraftige terrengbilene, dersom noen mot formodning skulle bli ledig i nær fremtid.

— Alle disse bilene blir nå forbeholdt de humanitære organisasjonene. Det skjønner du sikkert, sier hun, før hun ber om forståelse for at hun må legge på. Telefonkøen er lang.

Minimum tre uker

Det eneste fellestrekket for de 18.000 frivillige, som til nå har meldt seg til tjeneste, er at de har satt av minst tre uker av sitt liv for å hjelpe. Ellers finnes alle varianter av mennesker: rike og fattige, jøder og kristne, brune og gule, tjukke og tynne, unge og gamle.

— Ingen blir sendt inn i de berørte områdene før de har gjennomgått et Røde Kors-kurs. Vi sjekker også bakgrunnen til alle som melder seg. Hensikten er vite hvilke spesielle kvalifikasjoner den enkelte person besitter, slik at hans eller hennes ressurser kan bli utnyttet optimalt, forklarer Leah Crace, administrativ leder ved det såkalte Staff Processing Center på flyplasshotellet Marrriott i Houston.

Alle frivillige blir registrert ved ankomst, før de busses videre til Baton Rouge, like nord for New Orleans.

— Vi sender ingen av våre frivillige medarbeidere inn i områder som defineres som farlige, enten det dreier seg om vold, uforsvarlig helserisiko, eller andre forhold, understreker Crace.

Den humanitære organisasjonen merker nå også en rekordhøy etterspørsel fra vanlige amerikanere som vil vite hvordan de kan bidra.

— Det er ingen vits i å bare stille opp i katastrofeområdet og tro at man kan gjøre nytte for seg. Har du ikke autorisasjon til å oppholde deg der, så hold deg unna! Uansett om man er utdannet lege eller ingeniør, er det ingen som slipper til som frivillig hos oss uten å ha gjennomgått vårt opplæringsprogram. Det er for å forsikre oss om at alle våre menn og kvinner i felten følger Røde Kors' internasjonale retningslinjer, sier Crace til Bergens Tidende.

For pensjonist Rip Lebkuecher (67) fra Nashville i delstaten Tennessee, er «Katrina» den tredje orkanen han rykker ut til på mindre enn seks måneder.

— Det er jeg mest bekymret for denne gangen, er at svært mange orkanofre og redningsarbeidere må forholde seg til døden. Det er død over alt nå, sier han.

ERFAREN: Rip Lebkuecher (67) fra Nashville har rykket ut på tre orkaner på seks måneder. <br/>Foto: KRISTINE NYBORG
ORGANISERER: Leah Crace, som er administrativ leder ved Staff Processing Center på flyplasshotellet Marrriott i Houston, forsikrer om at ingen slipper til som frivillig uten å ha gjennomgått organisasjonens opplæringsprogram.