En malisk rekognoseringsstyrke har nådd utkanten av den sagnomsuste byen, som islamistgruppene har kontrollert siden tidlig i fjor, opplyste en talsmann for styrkene søndag ettermiddag.

Franske og maliske soldater nærmer seg nå byen «uten å møte motstand», ifølge talsmannen.

— De har kontroll over området, sier han.

Taus hær

Den franske hæren blir kritisert for lite åpenhet rundt den militære operasjonen i Mali. Ifølge den Brussel-baserte Komiteen for beskyttelse av journalister (CPJ) holdes internasjonal presse langt unna frontlinjen når de skal dekke konflikten. Ingen journalister får følge med spesialstyrkene på deres tokt i nord.

De fleste journalistene som har fått tillatelse til å følge den franske hæren, får kun lage perifere historier, som krigsforberedelser på flyplassen i Bamako og andre reportasjer langt fra frontlinjen, skriver organisasjonen på sin nettside.

Hæren er beryktet for sin manglende åpenhet og går under kallenavnet «Den store tause». Den har kun offentliggjort en eneste kornete video fra et angrep mot et ikke navngitt sted i nord.

Islamistleders hjem i grus

Tidligere søndag gikk franske jagerfly til angrep på islamistenes base i Kidal langt nord i Mali. Blant annet ble hjemmet til Iyad Ag Ghaly, lederen for islamistgruppa Ansar Dine (Troens forsvarere) lagt i grus i et av angrepene. Iyad Ghaly er tidligere soldat og tuareg og dannet gruppen sin i fjor.

Frankrike bekreftet søndag kveld at de har gjennomført 20 flyangrep i Mali, men benektet at huset til Ag Ghaly var blant målene.

Franske styrker satte kursen mot Timbuktu lørdag etter å ha tatt kontroll over Nord-Malis største by Gao. Islamistiske opprørere skal allerede tidlig søndag ha begynt å trekke seg ut av Timbuktu, melder nyhetsbyrået DPA.

Den avtroppende lederen for Den afrikanske union (AU), Benins president Thoman Boni Yayi, kritiserte søndag de afrikanske statenes sene reaksjon på krisen i Mali. Samtidig takket han Frankrike for intervensjonen.

— Frankrikes handling var noe vi skulle ha gjort for lenge siden, sa han i en tale til stats- og regjeringssjefene fra AUs 54 medlemsstater.

Øker styrke

Vestafrikanske land i samarbeidsorganisasjonen ECOWAS er blitt enige om å øke antall soldater som skal bidra i konflikten, fra 3.300 til 7.700.

Til nå er 1.750 ECOWAS-soldater kommet til Mali, de fleste fra Niger og Tsjad som har bidratt med 550 soldater hver.

USA kunngjorde lørdag at de vil bidra med å tanke de franske jagerflyene som deltar i krigføringen. I en telefonsamtale i helgen ble president Barack Obama og Frankrikes president François Hollande enige om å samarbeide i kampen mot ekstremisme i Nord-Afrika.

Første byen

Etter et statskupp i Malis hovedstad Bamako i fjor gikk tuaregopprørere i allianse med flere islamistiske grupper for å danne en uavhengig stat i den nordlige delen av landet. Kidal, som ble angrepet søndag, var den første byen de tok makten over. Deretter erobret de Timbuktu og Gao.

Islamistene plasserte raskt tuaregene på sidelinjen og påtvang innbyggerne en streng tolkning av sharialovgivning.

Nærmere 400.000 maliere har flyktet fra islamistene i nord til hovedstaden Bamako eller til Malis naboland.