— Vi kan bekrefte at franske fly befinner seg på flyplassen i Kidal og at helikoptre sirkler over området, opplyser en sikkerhetskilde i byen.

En talsmann for Azawads islamske bevegelse (IMA), som nylig kunngjorde at de hadde tatt kontroll over Kidal, bekrefter også at franske militærfly har landet.

— Lederne våre snakker med dem nå, sier talsmannen.

Splittelse

Kidal ligger 1500 kilometer nordøst for Malis hovedstad Bamako og ble inntil nylig kontrollert av den militante islamistgruppen Ansar Dine.

I forrige uke raknet denne gruppen. Utbryterne dannet IMA, som i en kunngjøring tok avstand fra ekstremisme og terror og sa seg villige til å forhandle med regimet for å finne en fredelig løsning på krisen.

Også byene Timbuktu og Gao ble inntil nylig kontrollert av militante islamister, som innførte sharialov og streng justis.

Plyndring

De siste dagene er byene gjenerobret av franske styrker, og rasende folkemengder har deretter gått løs på butikker som tilhører arabere, mauritaniere og algeriere. Det er også observert omfattende plyndring og ødeleggelser.

Human Rights Watch har anmodet Malis myndigheter om å beskytte lyshudete innbyggere fra hevnaksjoner.

Mali har lenge vært plaget av etniske konflikter mellom tuareger og arabere på den ene siden og svarte maliere på den andre. Nå er det frykt for at fiendskapen skal blusse opp.