Toppsjefene i Europas største forsikringsselskap, AXA, etterforskes for svindel, og på nytt trekkes Frankrikes overklasse inn i søkelyset for kriminelle handlinger.

Anholdt tirsdag AXAs styreformann Claude Bebear og administrerende direktør Henri de Castries er under etterforskning av en forhørsdommer, en gransking som kan ende med siktelse. Begge ble anholdt tirsdag kveld. Torsdag ble de formelt satt under etterforskning.

Forhørsdommeren skal finne ut om Bebear og de Castries har vært innblandet i "vasking" av svarte penger fra Luxembourg-selskapet PanEuroLife, der EU-kommisjonens president før Jacques Delors, Gaston Thorn, er styreleder. PanEuroLife var datterselskap av AXA fra 1996 til 1998.

Alarm Granskingen begynte da det franske postverket slo alarm i februar. Postverket hadde registrert påfallende mange innbetalinger på 50.000 franc (61.000 kroner) til den franske privatbanken Worms, som i sin tur overførte pengene til Luxembourg.

Innskuddene var tydeligvis holdt såpass lave, for å unngå å vekke skattemyndighetenes interesse. Dessuten har Luxembourg – i likhet med Sveits — svært strenge bestemmelser om hemmelighold av bankkunders konti og transaksjoner.

Franske myndigheter begynte likevel å nøste opp saken, som viste seg å ha store dimensjoner: Til nå er rundt 20 personer under etterforskning for tyveri, svindel og "hvitvasking" av penger.

OL-toppIfølge den konservative Paris-avisen Le Figaro er saken svært ubehagelig for Frankrikes overklasse: Rundt 500 skruppelløse forretningsmenn, skattesnytere i frie yrker og rike dagdrivere som lever på penger de har arvet, skal være innblandet i affæren.

— Alt som manglet var at en absolutt finanstopp, slik som Claude Bebear, skulle bli dratt inn i saken, sier en fransk jurist til Le Figaro.

Saken blir ikke mindre pinlig eller pikant av at Bebear er sjef for den franske hovedstadens olympiske komité. Komiteen arbeider for å få lagt de olympiske sommerleker i til Paris i 2008. Bebear vil ikke gi fra seg ledervervet, selv om han altså nå etterforskes i en ytterst alvorlig økokrim-affære.

Dersom det finnes hold i mistankene mot AXA-toppene, kan saken bli pinlig også for britisk fotball, siden AXA er FA-cupens sponsor. NTB