Fagbevegelsen protesterer også mot høy arbeidsledighet og svakere kjøpekraft, fire måneder etter at Dominique de Villepin overtok som statsminister. Tirsdag kveld må den ferske statsministeren forsvare sin politikk på fransk fjernsyn.

Protestaksjonene startet mandag, og tirsdag morgen dannet det seg køer både på jernbanestasjoner og flyplasser rundt om i landet. Ifølge offisielle tall var oppslutningen noe mindre enn de fagorganiserte hadde håpet. Demonstrasjonene trakk flest mennesker i Paris. Trafikken var rundt to timer forsinket på byens to flyplasser og en rekke fly— og togavganger var innstilt.

Metrotrafikken i Paris var mindre kaotisk enn fryktet, verre var det i storbyene Marseille og Bordeaux, der lokaltrafikken var så godt som fullstendig lammet.

Fem av Frankrikes største fagforbund står bak aksjonen. Deres medlemmer demonstrerte fra Marseille i sør til Le Havre i nord.

Energisektoren

Ansatte i olje- og energibransjen sluttet seg til streiken utover tirsdagen, og dermed ble både strømleveransene og raffinerivirksomheten berørt.

– Vi protesterer fordi vi er dritt lei, sa en demonstrant i Paris. – Det er ikke noe som fungerer lenger.

Frankrike er Europas største eksportør av raffinerte oljeprodukter, og arbeidsstansen tirsdag skjer samtidig som flere raffinerier i USA er slått ut på grunn av orkanene for noen uker siden.

Frankrikes største oljeraffineri i Gonfreville har vært rammet av en lønnskonflikt i to uker allerede.

Den kommunistdominerte fagforbundet CGT opplyste tirsdag at streiken tirsdag har redusert den resterende raffinerikapasiteten ved fem andre anlegg med 40 prosent.

Holder seg hjemme

Franskmenn er ikke ukjent med aksjoner på arbeidsmarkedet, og mange valgte å holde seg hjemme tirsdag, da det ble klart at store deler av landet ville bli lammet av protestaksjonene.

Foruten at mange av transportarbeiderne streiker, har rundt 30 prosent av alle lærere lagt ned arbeidet.

De fleste postkontorene holdt stengt tirsdag, og offentlige kontorer og en del banker ble også rammet. De fleste franske avisene kom ikke ut på grunn av streiken.

Støtter aksjonene

Arbeidsledigheten har sunket til litt under 10 prosent etter at Villepin overtok som statsminister, men nesten tre av fire franskmenn støtter likevel tirsdagens protestaksjoner, ifølge en meningsmåling.

Slike aksjoner får ikke alltid den støtten fagbevegelsen håper på, men tirsdagens protester er et signal om at det er slutt på Villepins hvetebrødsdager som regjeringssjef.

I 1997 førte en lignende aksjon til så mye politisk uro at daværende statsminister Alain Juppé måtte gå av.

De landsomfattende streikene kommer i kjølvannet av voldelige arbeidskonflikter på Korsika og en ukes protestaksjoner i Sør-Frankrike mot at regjeringen vil privatisere det statlige ferjeselskapet SNCM.

51 år gamle Villepin regnes som en mulig kandidat ved presidentvalget om to år. Tirsdag kveld stiller han på TV for å forklare regjeringens privatiseringsplaner og andre økonomiske reformer.