Drøftelsene var nær ved å ende med sammenbrudd onsdag, men torsdag var de amerikanske forhandlerne mer optimistiske og karakteriserte samtalene som "åpenhjertige og meget produktive".

Den amerikanske sjefforhandleren Peter Verga sa at Kina endelig har gått med på å drøfte en frigivelse av det topphemmelige overvåkingsflyet til en verdi av 80 millioner dollar (om lag 720 millioner kroner), som er påført store skader etter kollisjonen med et kinesisk jagerfly over Sørkinahavet.

Det var den kinesiske motstanden mot å drøfte utlevering av flyet som nesten førte til sammenbrudd onsdag. — Vi har drøftet alle aspekter vedrørende denne saken, og jeg synes personlig at dagens samtaler var svært nyttige og produktive, sa Verga etter møtet torsdag.

Gjennombruddet kom etter at USAs Kina-ambassadør Joseph Prueher og forsvarsattacheen, brigadegeneral Neal Sealock, sluttet seg til samtalene i det kinesiske utenriksdepartement.

Fortsetter drøftelsene Det er fortsatt uklart hva gjennombruddet innebærer, men det kinesiske utenriksdepartementet i Beijing antydet at det vil bli nye samtaler.

— Partene er enige om å fortsette drøftelsene og finne fram til tidspunkt for nye samtaler gjennom vanlige diplomatiske kanaler, sa talskvinne Zhang Qiyue torsdag ettermiddag.

USA krever å få EP-3-maskinen tilbake snarest mulig, men Kina forlanger at USA skal innstille alle fremtidige etterretningstokt utenfor den kinesiske kysten.

Myndighetene i Beijing krever også at USA tar på seg det fulle ansvar for kollisjonen 1. april, da jagerflyet F-8 styrtet og jagerpiloten Wang Wei mistet livet. Han har nå fått heltestatus i Kina og blir lovprist som "forsvarer av land og sjø".

Torsdag skrev Washington Post at forsvarsdepartementet i USA har sendt president George Bush en detaljert plan for å sende jagerfly til å eskortere amerikanske overvåkingsfly i tilfelle forhandlingene med Kina mislykkes.

Bush har foreløpig ikke bestemt seg for om han vil gjennomføre planene, skriver avisa og siterte en sentral kilde i Pentagon. Det er imidlertid ventet at han vil bestemme seg i løpet av de neste 48 timene.

Kraftig språkbruk Talsmenn for den amerikanske regjeringen i Washington fortsetter den kraftige ordbruken som ble gjenopptatt forrige uke etter at mannskapet på 24 fra det amerikanske flyet var kommet tilbake til USA.

Den nasjonale sikkerhetsrådgiveren Condoleezza Rice understreket i et TV-program at flyet var i internasjonalt luftrom da det kinesiske jagerflyet kjørte inn i det og tvang det amerikanske flyet til å nødlande.

Kina har en annerledes versjon og tviholder på at det amerikanske flyet gjorde en uventet sving og traff det kinesiske jagerflyet med en vinge.

Skjær i sjøen Kina har ingen grunn til å triumfere, selv om Beijing-regjeringen vant en seier i Genève torsdag da det lyktes landet å blokkere en amerikansk resolusjon med sterk kritikk av kinesiske brudd på menneskerettighetene.

Kina ønsket ingen avstemning i FNs menneskerettighetskommisjon, og med støtte fra utviklingslandene og Russland, vant Kina fram med sin taktikk. - Enda en gang står USA isolert igjen på arenaen, sa talsmenn for kinesiske myndigheter.

Men Kina vet at det fortsatt er mange skjær i sjøen, og USAs varslede våpensalg til Taiwan bidrar sterkt til ytterligere forsuring av forholdet.

President George W. Bush har tatt til orde for salg av destroyere og avanserte rakettsystemer til Taiwan, og han vil ventelig komme med en kunngjøring neste tirsdag.

Men kritiske røster i Pentagon advarer og råder Bush til å sende eldre fartøyer og andre våpen til Taiwan, øya som Beijing-regjeringen fortsatt ser på som en opprørsprovins - vel 50 år etter at kommunistene kom til makten i Kina.

(NTB)