JØRGEN ULLERUP

Yasser Arafats helsetilstand ble dramatisk forverret i går og utløste krisemøter i den palestinske ledelsen i Ramallah og statssykebesøk i Paris.

Hvor ille det sto til med palestinernes 75-årige leder var vanskelig å finne ut for de over hundre pressefolkene som hele dagen i går sto vakt utenfor militærsykehuset Percy i Paris-forstaden Clamart.

Tv-kameraer var stilt opp og mikrofonene var klare, men det var smått med konkrete nyheter. Verken leger eller medlemmer av Arafats innerste krets møtte opp for å bekrefte eller avkrefte ryktene om at den palestinske presidenten er hjernedød.

Først sent på ettermiddagen kom en talsmann for sykehuset ut til inngangen med et slags svar. Erklæringen varte under et minutt og reiste flere spørsmål enn den ga svar.

— Yasser Arafat er ikke død, fastslo kommunikasjonsdirektør Christian Estripeau og forklarte at situasjonen hadde gjort det nødvendig å flytte Arafat til intensivavdelingen.

Talsmannen erkjente at situasjonen er blitt mer kompleks siden den palestinske lederen sist fredag ble innlagt med alvorlige magesmerter, diaré og problemer med oppkast. Men han unnlot å gå i detaljer fordi Arafats hustru, Souha, har bedt sykehuset om diskresjon.

Utenfor sykehuset hadde de ubekreftete ryktene fritt spillerom. Meldinger om at Arafat natt til tirsdag flere ganger hadde mistet bevisstheten og gått i koma, førte raskt til rykter om at han faktisk var erklært hjernedød.

Spekulasjonene gikk på at palestinernes innerste krets på sykehuset ønsket å holde tilbake nyheten i noen timer for ikke å skape et makttomrom i Ramallah og for å vinne tid til å forberede en statsbegravelse.

Arafat har regjert i 40 år og har ikke utpekt en kronprins.

Spekulasjonen fikk næring i det usedvanlige i at lederen av det palestinske kontoret i Paris, Leila Chahid, ikke som selv møtte opp hos pressen, som hun har gjort de andre dagene.

Ut på ettermiddagen ble ryktene delvis dementert, da Jacques Chirac kom på sykebesøk. Den franske presidenten kom like etter kl. 15 til sykehuset i en offisiell kortesje av mørkeblå limousiner med sotete vinduer og kjørte av sted igjen tre kvarter senere.

Kort tid etter meddelte nyhetsbyrået Reuters at Arafat smilte til Chirac, og at de to hadde tatt hverandre i hånden. Kilden var en av Arafats rådgivere, Mohammad Rashid.

Men utenfor sykehuset fortsatte rykteflommen. Det ble sagt at Chirac hadde uttalt ønske om god bedring til Arafats kone, hvilket førte til nye spekulasjoner om at Arafat selv lå i dyp koma.

Imens siterte israelske tv- og radiostasjoner etterretningskilder på at Arafat er død. Den franske tv-stasjonen LCI siterte en ikke navngitt lege som skulle ha sagt at lederen ikke lengre reagerte på behandling, og at det ikke er håp om at han ville våkne opp av komaen.

Også den amerikanske presidenten, George W. Bush, var formodentlig uforvarende for tidlig ute med en kommentar til Arafats død. Da Bush på sin første pressekonferanse etter valgtriumfen ble spurt om en reaksjon på Arafats død, svarte han med et «Gud velsigne hans sjel» og føyde til at han vil arbeide videre med å skape en fri palestinsk stat i fred med Israel.

dersom Yasser Arafat dør blir det første problemet å finne ut hvor han skal begraves. Ifølge muslimsk skikk skal det skje innen et døgn, og Israel har foreløpig avvist den palestinske lederens ønske om å bli bisatt i Al Aksa moskeen i Jerusalem.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

HÅP: En liten pike tente lys for Arafat utenfor militærsykehuset i Paris.<p/> FOTO: ERIC GAILLARD, REUTERS
<b>VENTET:</b> På plassen foran militærsykehuset der Yasser Arafat ligger, var det etter hvert i går mange som samlet seg, både pressefolk og andre som ventet på nye opplysninger om den palestinske lederens helsetilstand.<p/> FOTO: ERIC GAILLARD, REUTERS
HYLLET: Studenter hang i går opp bildet av palestinernes president, Yasser Arafat, utenfor Al Quds universitetet i Abu Dis på Vestbredden.<p/> FOTO: MAHFOUZ ABU TURK, REUTERS