Flere titalls bygninger raste sammen da et katastrofalt jordskjelv rammet det østlige Tyrkia tidligere på dagen.

— Mange bygninger med flere etasjer, hoteller og et internat har kollapset, sier Veysel Keser, en lokal tjenestemann i Van.

Byen har 380.000 innbyggere, ligger nær grensen til Iran og er hovedsakelig befolket av kurdere.

— Vi kan høre stemmer fra de sammenraste bygningene, sier han.

TV-bilder viste ødelagte bygninger og kjøretøy og redde innbyggere som løp ut i gatene.

— Folk har panikk. Telekommunikasjonen har brutt sammen. Det er umulig å nå folk, sa Vans ordfører Bekir Kaya til TV-stasjonen NTV søndag.

70 døde så langt

Regjeringen skal sende satellittelefoner til området, og forsvaret vil sende grupper som er spesialisert på søk og redning, for å bidra under redningsarbeidet.

Tyrkias statsminister Recep Tayyip Erdogan avlyste sitt offisielle program da nyheten ble kjent, og skulle fly til området søndag ettermiddag. Regjeringens krisestab opplyste at 500 redningsmannskaper og leger blir sendt til området.

70 personer er så langt bekreftet omkommet av landets myndigheter.

To av etterskjelvene skal ha rammet landsbyene Ilikaynak og Gedikbulak særlig hardt.

Det kraftigste skjelvets episenter var i byen Tabanli 20 kilometer nord for Van, ifølge Kandilli-instituttet.

Bygninger kollapset

En av de ti bygningene som raste sammen i Van, skal være en blokk med sju etasjer. Redningsarbeidet er i gang i området. TV-bilder viste fortvilte mennesker som forsøkte å grave i ruinene med bare hendene.

Rundt 25- 30 bygninger skal også ha rast sammen i det nærliggende Ercis-distriktet, hvor over 50 døde personer er brakt til et sykehus.

— Det er så mange døde. Flere bygninger har kollapset. Vi trenger hjelp omgående, vi trenger leger, sier ordfører Zulfikar Arapoglu i Ercis.

Tilbyr hjelp

Tyrkias Røde Halvmåne sendte telt, tepper og mat til regionen, og et av organisasjonens redningsteam bidro til å redde ut folk fra en sammenrast studentblokk i Ercis.

Israels forsvarsminister Ehud Barak tilbød Tyrkia «enhver hjelp landet måtte trenge» etter naturkatastrofen. Også USA og et titall andre land skal ha tilbudt sin hjelp. Tyrkias utenriksdepartement opplyser at det ennå ikke har bedt om hjelp fra utlandet.

Også befolkningen i det nordvestre Iran merket søndagens jordskjelv. Rystelsene skapte en viss panikk i flere store byer, ifølge iranske medier.

FORTVILET: Overlevende uttrykte stor fortvilelse mens redningsarbeidere prøvde å finne mennesker som lå fanget i ruinene i landsbyen Tabanli, nær byen Van.
REUTERS