To marinefartøy nådde frem til åstedet 1.000 kilometer nordøst for Brasil onsdag kveld, og ytterligere tre er ventet i dagene som kommer, blant dem et tankskip som vil gjøre det mulig å fortsette søket i ukevis.

Brasilianske myndigheter ser ut til å utelukke at det var en eksplosjon som førte til at flyet styrtet i havet søndag kveld.

Ikke brann

Funnet av en flere kilometer lang oljeflekk i Atlanterhavet tyder på at det ikke har vært noen eksplosjon eller brann på flyet, sier Brasils forsvarsminister Nelson Jobim.

På en pressekonferanse onsdag indikerte Jobim at høyoktandrivstoff ville ha tatt fyr og brent opp om det hadde vært en eksplosjon eller brann før flyet styrtet.

Han understreket likevel at dette er en hypotese, og at det fortsatt ikke er mulig å fastslå årsaken til ulykken.

Letingen etter vrakrester pågår i et enormt havområde som er flere hundre kilometer bredt like nord for en liten atoll ved navn São Pedro og São Paulo-arkipelet, 1.000 kilometer fra det brasilianske fastlandet.

Svarte bokser

Ekspertene er spesielt interessert i å finne de såkalte svarte boksene med taleregistrator og ferdskriver, men de er ikke særlig optimistiske når det gjelder muligheten for å finne dem på opp til 3.000 meters dyp i et område med undersjøiske fjell som er dårlig kartlagt.

– Det er som å lete etter en nål i en høystakk, sa Pierre Cochonat fra den franske marinens forskningssenter.

I neste uke ankommer et fransk skip med to miniubåter som kan gå ned så dypt som 6.000 meter. Skipene skulle kommet før, men er blitt forhindret av dårlig vær med høy sjø i området.

Flere gjenstander

Da det ble mørkt onsdag kveld, hadde de to brasilianske båtene ennå ikke funnet noe av vrakgodset som er blitt observert fra flyene som fant åstedet.

Blant gjenstandene som ble sett, var det flyseter, kabler, et syv meter langt stykke av flykroppen og andre flydeler. I tillegg ble det observert en 20 kilometer lang oljeflekk. Ingen levninger av passasjerene er oppdaget.

Jobim sier at vrakgodset som er observert, er spredt over et stort område. Det er 260 kilometer mellom noen av gjenstandene som er sett.

I mangel av svarte bokser må etterforskerne sette sin lit til de automatiske feilmeldingene som ble sendt fra flyet.

Sammenbrudd

Meldingene forteller om en serie feil som endte med at flyets systemer sluttet å virke. De siste meldingene gikk ut på fullstendig strømbrudd og at kabintrykket forsvant. Det gir en indikasjon på at flyet gikk i oppløsning i luften, ifølge en ekspert som har innsyn i granskningen.

Hvorfor dette skjedde er uklart, men det pekes på de voldsomme tordenstormene flyet hadde kommet inn i, turbulens, lynnedslag eller en katastrofal kombinasjon av dette og andre faktorer.

Torsdag holdes det en minneseremoni i Rio de Janeiro for pårørende til de 228 personene om bord på flyet. Også den franske utenriksministeren Bernard Kouchner vil delta.

Onsdag ble en lignende seremoni holdt i Notre-Dame-katedralen med president Nicolas Sarkozy til stede. Der ble det lest opp en kondolansemelding fra pave Benedikt XVI.

POOL