Den niende og ytterste planeten i solsystemet ligger svimlende 6 milliarder kilometer fra solen. Derfor tar reisen så lang tid, selv om romsonden blir den raskeste som noen gang har forlatt jorden.

Rakettfart

Det er NASA som nå setter kursen mot Pluto, med romsonden New Horizon. Den 478 kilo tunge sonden sendes opp av en Atlas 551, NASAs kraftigste bærerakett.

Ut fra jorden får den en hastighet på 57.600 kilometer i timen. Det gjør at den når månens bane bare 9 timer etter oppskytningen. Apollo brukte til sammenligning tre dager. Etter et drøyt år kommer New Horizon til Jupiter, der kjempeplanetens gravitasjonskraft skal brukes som en slynge for å øke romsondens fart ytterligere.

Langt unna

Men Pluto er langt unna. Om man krymper solsystemet 10 milliarder ganger, blir solen en 14 cm stor glødende ball i midten. 15 meter unna svever jorden, med en utstrekning på 1,3 millimeter. 3 centimeter fra jorden går den 0,3 millimeter store månen i bane rundt vår egen planet.

Og Pluto? Jo, den finner vi hele 590 meter unna solen. Og i en slik krympet modell er den lille planeten usynlig for det blotte øye.

Den virkelige Pluto er nemlig bare 2.300 kilometer i utstrekning. Derfor finnes det bare svært uklare bilder av planeten. Avstanden til solen er så stor at lyset bruker 4 timer og 25 minutter på turen.

Vet lite

Pluto ble oppdaget i 1930, og i 1978 fant man at den lille planeten har en måne, Charon. I fjor oppdaget romteleskopet Hubble at Pluto sannsynligvis har flere måner. To objekter, med en utstrekning på cirka 30 og 70 kilometer, ser ut til å gå i bane rundt Pluto.

Når New Horizon kommer fram til Pluto i 2015 eller 2016, vil kunnskapen om solsystemets niende planet øke drastisk. Sju vitenskapelige instrumenter vil gi oss sylskarpe bilder av planeten og besvare de viktigste vitenskapelige spørsmålene om hva planeten og atmosfæren består av.

Innen den tid har kanskje også det astronomiske samfunn avgjort debatten om hvorvidt Pluto er en planet eller ikke. Mange astronomer mener nemlig at den bare er et stort objekt i Kuiper-beltet, og viser til at i dette beltet er det nylig oppdaget ting som er større enn Pluto.