Pave Benedikt XVI sier han vil strekke ut en vennskapets hånd til hele Storbritannia. Torsdag kom han til Edinburgh, og innledet sitt fire dager lange besøk i landet.

Pavebesøket er omstridt, og det er planlagt flere demonstrasjoner mot den katolske kirken de neste dagene.

Allerede før han landet innrømmet han overfor pressen om bord i Alitalia-flyet at den katolske kirken ikke hadde vært påpasselig nok når det gjelder pedofile prester.

Sjelden har han uttalt seg så klart som da han på flyet sa han var sjokkert over perversjonen i presteskapet.

— Disse avsløringene var et sjokk for meg, en stor sorg. Det er vanskelig å forstå hvordan denne perversjonen i presteskapet var mulig, sa han.

Møtt av dronningen

Dronning Elizabeth og hennes mann, hertugen av Edinburgh, var på plass for å hilse paven velkommen da han kom ut av Alitalia-flyet på flyplassen i Edinburgh i Skottland.

Fra flyplassen kjørte paven i bilkortesje inn til sentrum av Edinburgh der han hadde et nytt møte med dronningen i Holyrood-slottet, før han fortsetter reisen til Glasgow, London og Birmingham.

Det er bare andre gang siden Henrik VIII brøt med pavekirken og dannet den anglikanske kirke i 1534 at en katolsk pave besøker Storbritannia. Benedikts forgjenger Johannes Paul var på besøk i 1982.

Paven må trå en fin balanse i England og Skottland etter at han i fjor tilbød å gjøre det lettere for anglikanere å konvertere, selv om de er uenige i kirkens syn på kvinnelige og homofile prester.

En aggressiv ny-ateisme har spredd seg i Storbritannia

Kardinal Walter Karper Uheldige uttalelser

Allerede før det startet har besøket til den 83 år gamle paven vært omgitt av strid og kontroverser, ikke minst da en av hans egne nære rådgivere beskrev Storbritannia som et aggressivt ateistisk og tredjeverdenslignende land.

— Når man lander på Heathrow, tror man noen ganger man har landet i et land i den tredje verden. En aggressiv ny-ateisme har spredd seg i Storbritannia, sa kardinal Walter Kasper til det tyske magasinet Focus.

Han sa også at katolikker blir rammet av diskriminering i Storbritannia, og at man møter diskriminering om man bærer et kors når man er på et Britisk Airways-fly.

Etter at intervjuet var trykket, opplyste Vatikanet at Kasper hadde meldt avbud til reisen av helsegrunner.

Protester

Svært mange briter er imot at paven kommer, ikke bare på grunn av pedofiliskandalen, men også fordi mange av den katolske kirkens holdninger strider mot det folk flest tenker.

Paven må regne med å bli møtt av en lang rekke protester mot pedofile prester og mot kirkens syn på prevensjon, homofilt ekteskap og kvinnelige prester mens han er i landet.