En gruppe forskere mener å ha funnet svaret på hvorfor kronisk stress kan føre til hjerteinfarkt og slag: Stress setter i gang overproduksjon av hvite blodlegemer som kan være skadelig i for store mengder.

De hvite blodlegemene utgjør en vesentlig del av kroppens immunforsvar. Men blir det for mange av dem, klumper de seg sammen på innsiden av blodårene, hindrer blodgjennomstrømningen og bidrar til at det danner seg blodpropper.

— Hvite blodlegemer er viktige for å bekjempe infeksjoner, men har du for mange av dem, eller hvis de er på feil sted, kan de være skadelige, sier Matthias Nahrendorf ved Harvard Medical School i Boston, en av medforfatterne til en ny forskningsrapport om emnet.

Sammenhengen mellom kronisk stress og hjerte- og karsykdommer har lenge vært kjent, men årsaken har ikke vært fullt ut forstått.

Nahrendorf og forskergruppen tok utgangspunkt i 29 ansatte ved en medisinsk akuttavdeling, en arbeidsplass der tempoet er høyt og de ansatte jevnlig må ta avgjørelser som kan bety liv eller død for pasientene. Ved å sammenligne blodprøver tatt i arbeidstiden med blodprøver tatt på fritiden, fant forskerne en sammenheng mellom stress og immunforsvaret. De oppdaget at stress aktiverer stamceller i beinmargen, noe som gir overproduksjon av hvite blodlegemer.

De hvite blodlegemene er imidlertid bare en del av bildet - faktorer som høyt kolesterolnivå og blodtrykk, røyking og genetiske forhold virker også inn. (©NTB)