Mannskapet blir frigitt, etter at USA har bedt om unnskyldning for at en kinesisk jagerflyger omkom i en kollisjon med det amerikanske flyet 1. april. Det amerikanske utenriksdepartement har beklaget episoden i et brev til regjeringen i Beijing.

-Den kinesiske regjering har forståelse for det amerikanske folks og familienes håp om at besetningen snart får reise hjem, sa utenriksminister Tang Jiaxuan til USAs Beijing-ambassadør Joseph Prueher, ifølge nyhetsbyrået Xinhua. -Den kinesiske regjering har av humanitære hensyn bestemt seg for å la dem dra, tilføyde han.

"Oppriktig beklagelse" -Både president George Bush og utenriksminister Colin Powell har uttrykt sin oppriktige beklagelse over at dere har mistet en pilot og et fly, het det brevet som ambassadøren onsdag overleverte til utenriksminister Tang. -Vennligst bring dette budskapet videre til det kinesiske folk og til pilotens familie, het det videre.

De 24 medlemmene av besetningen på spionflyet av typen EP-3 har sittet i varetekt på den kinesiske øya Hainan, der det nødlandet for 11 dager siden. Flyet fra den amerikanske marine måtte nødlande, etter at det hadde kollidert med et kinesisk jagerfly, som styrtet uten at piloten greide å skyte seg ut og berge livet.

President Bush hadde advart om alvorlige følger for de amerikansk-kinesiske forbindelsene, hvis mannskapet ikke ble frigitt. Utenriksminister Powell hadde på sin side allerede sagt seg lei for at den kinesiske jagerflygeren omkom.

Formaliteter gjenstår Den kinesiske utenriksministeren sa at det gjensto noen formaliteter, før mannskapet kunne få dra, men gikk ikke inn på hva disse formalitetene gikk ut på, eller hvor lang tid det ville ta å bringe dem i orden. Han understreket samtidig at etterforskningen av episoden ikke er over, og at de to partene "snart" skal holde samtaler for å bringe saken ut av verden.

-Her skal partene drøfte hva som må gjøres for at den amerikanske part skal avstå fra å sende sine rekognoseringsfly inn mot Kinas kyst. De skal snakke om hvordan man kan unngå en gjentakelse av slike episoder, og andre relevante spørsmål, skrev Xinhua onsdag.

Ifølge diplomater tydet ordbruken i Xinhua-meldingen på at kineserne fastholder sin versjon av episoden. De hevder at den amerikanske flygeren bevisst "rammet og ødela et militært kinesisk fly".

NTB