Brannene, som utgjør en 700 kilometer bred front i den sørøstlige delen av landet, sprer seg med en fart av 10 kilometer i timen. Et av de mest folkerike områdene i landet er truet.

Ingen er foreløpig omkommet i de mange brannene, men det meldes om store materielle skader, og dyre— og plantelivet i landets eldste nasjonalpark er truet.

Norges ambassadør, Olav Thorsheim, opplevde selv noen dramatiske timer i julehelgen.

Mens flammene slikket oppover veggene på den norske ambassadørboligen i Canberra, fikk ambassadøren skysset ut julegjestene som hadde satte seg ned for å spise lunsj.

-Flammene sto seks meter fra husveggen fra to kanter, og jeg trodde boligen kom til å brenne, sier Thorsheim til NTB.

I siste liten snudde imidlertid vinden, og bygget ble reddet.

Dyster fasit

Det er en dyster fasit myndighetene sitter med 2. juledag. I områdene rundt Sydney og Canberra har over 140 bolighus brent ned til grunnen på to dager. Over 100 branner er utenfor kontroll, og verre skal det bli til helgen.

Motorveier er stengt, nasjonalparker overtent, tusenvis er uten strøm, i flere bydeler må vannet kokes og deler av New South Wales erklært katastrofeområder.

Brannmannskaper

I løpet av de neste dagene skal 600 brannmannskaper fra andre australske delstater hjelpe til i kampen mot de hissige brannene, og statsminister John Howard har lover at militæret skal bidra med alt nødvendig materiell og mannskap for å redde liv og eiendom. For selv om tusenvis av mennesker er isolert og har mistet alt de eide, har ingen omkommet så langt.

De siste ti årene har det vært hele tre somrer med storbranner i delstaten New South Wales. Årets branner startet før jul, og utviklet seg 1.juledag da en voldsom varme kombinert med kraftig vind feide inn over delstaten. Disse skogbrannene er til en viss grad del av en naturlig syklus i Australia, der de fleste brannene tidligere ble antent av lyn i den varme årstiden. Men nå er det brannstiftere som herjer og er ansvarlige for de fleste av utbruddene. Hvert år rapporteres det om en rekke påtente branner i Australia, og kombinert med hetebølge og vind kan det få katastrofale følger.

Dyreliv truet

Årets branner er også i ferd med å ødelegge dyrelivet i landets eldste nasjonalpark som ligger like utenfor Sydney.

Første juledag ble 3.000 besøkende evakuert fra Royal National Park, og myndighetene antar nå at hele parken vil bli flammenes rov i løpet av de kommende to døgn. Det får i så fall store konsekvenser for dyre- og plantelivet i parken, som også brant i 1994. Tusenvis av koalaer, kenguruer, sjeldne fugler, øgler og slanger har allerede omkommet i brannene.

Selv dem som bare oppholder seg i bykjernen får føle situasjonen på kroppen. Himmelen er dekket av røyk og aske, og det lukter brent overalt. Ifølge værmeldingen blir det middels sommertemperatur de to neste dagene, mens det er varslet en ny hetebølge til helgen med opp mot 40 grader. Folk advares mot all reisevirksomhet som ikke er nødvendig i området.

Nordmenn i sikkerhet

Det er mange nordmenn som holder til i New South Wales. Over 1.500 av dem er fastboende, og av disse er nær halvparten studenter. I tillegg tilbringer flere hundre nordmenn juleferien i Sydney og omegn. Ingen av disse er rapportert å ha kommet i alvorlige vansker, ifølge ambassadør Ove Thorsheim.

(NTB)