Båtflyktningene er de første som har nådd Europa siden opprøret mot Libyas diktator Muammar Gaddafi startet.

Flesteparten av båtflyktningene er eritreere, etiopiere og somaliere, og mange av dem er kvinner og barn.

— Det fins ingen kontroll langs kysten av Libya nå. Tusenvis forlater landet, forteller en 26 år gammel eritreisk kvinne som var med i en av båtene.

Ifølge båtflyktningene er også en fjerde båt med rundt 300 om bord på vei fra Libya til Italia, og det samme er en femte båt med nærmere 70 flyktninger om bord.

Italienske myndigheter frykter at flere hundre tusen libyske flyktninger skal ta sjøveien til Europa dersom Gaddafis regime faller.

Over 18.500 flyktninger har ankommet øya Lampedusa hittil i år, mot bare 27 i samme periode i fjor. Flertallet av båtflyktningene har vært tunisiere.