Panikkslagne innbyggere rømte til høyere terreng og noen klatret opp i trær i frykt for en tsunami. Skjelvet hadde sitt episenter nær øygruppa Talaud, som ligger nord for Sulawesi og sør for den filippinske øya Mindanao. Øyene har 80.000 innbyggere og er spredt bebygd.

Men trass i at skjelvet målte 7,2 på Richter-skalaen, ble skadene mindre enn fryktet, og det ble ingen tsunami. Det ble registrert minst 20 etterskjelv, hvorav ett målte hele 6,3 på Richter-skalaen.

Skoler, kirker og sykehus var blant bygningene som raste helt eller delvis sammen.

Skjelvet rammet tidlig torsdag morgen lokal tid. Da et kraftig etterskjelv rammet senere på dagen, flyktet mange til høyereliggende områder. Selv sykehuspasienter søkte seg til høyere terreng, opplyser en lokal tjenestemann.