• Ta gjerne meg, men spar mine landsmenn, sier Saddam Hussein til George W. Bush. Iraks president var i det spøkefulle hjørnet, da han seint fredag kveld kommenterte sin amerikanske kollegas trusler.

Hans uttalelser ble imidlertid gjengitt med største alvor av det offisielle irakiske nyhetsbyrået INA, og brakt videre av medier verden over. I de første meldingene kunne det se ut som om Saddam bokstavelig talt tilbød seg å bli ofret på det irakiske folkets alter.

Bush har satt Irak på listen over landene i det han kaller en ondskapens akse. På amerikansk hold har landet vært nevnt som et mulig angrepsmål i antiterrorkrigen etter angrepene mot New York og Washington 11. september i fjor.

"Sivilisert slagord"

— "Styrt regimet" er et sivilisert slagord, som vi gjerne kan støtte. Det er i alle fall bedre enn å angripe befolkningen, skade den og ødelegge dens ressurser, sa Saddam etter et møte med militære tjenestemenn i Bagdad fredag.

Den irakiske diktatoren avviste amerikanske påstander om at han forsøker å skaffe seg våpen for masseødeleggelse som "barnepreik". Han tilføyde at USA forsøker å skape seg en følelse av trygghet ved å nekte resten av verden teknologi.

Bush sa i forrige uke at han holder alle muligheter åpne i strategien overfor Irak, men at USAs planer er hemmelige. Diplomater i Washington tror amerikanerne ennå ikke har bestemt seg for hva de skal gjøre med Saddam.

Finner støtte?

— Når amerikanske tjenestemenn diskuterer sitt nye og siviliserte slagord, vil de nok finne støtte til det. De kan til og med finne slik støtte i den irakiske ledelsens egne rekker, ja kanskje fra Saddam Hussein selv, sa Saddam ifølge INA.

Hans generaler ser mindre avslappet på faren for et amerikansk angrep:

— De som tror Iraks hær og dens ledere kan føle frykt, ser ikke sannheten. Vi er klare til å møte og slå tilbake enhver fiende, heter det i et telegram fra offiserer i hæren til Saddam.

Helt siden de beseiret hans styrker i Golf-krigen i 1991 har amerikanerne og deres allierte diskutert hva de skulle gjøre med Saddam. De har vært særlig irritert over Bagdad-regimets motvilje mot å la internasjonale våpeninspektører gjøre jobben sin i Irak.