Fire døde barn er hentet ut av ruinene, og rundt 20 er berget ut i live og får behandling på sykehus, opplyste brannmannskaper på stedet.

Tilstanden er alvorlig for åtte av barna. Barna på førskolen er i alderen 3 til 6 år.

Redningsmannskaper på stedet beskriver situasjonen som "kritisk". TV-bilder viser at store deler av skolebygningen i San Giuliano di Puglia er rast sammen. Hunder og gravemaskiner er satt inn i arbeidet med å finne de savnede.

En eldre kvinne ble også funnet omkommet i et ødelagt hus i San Giuliano di Puglia, ifølge brannmannskapene.

Jordskjelvet, som målte 5,4 på Richters skala, rystet de sørlige delene av Italia klokka 11.40 torsdag formiddag. Skjelvet er det kraftigste som har rammet Italia siden 1997, og det var flere kraftige etterskjelv.

Skjelvets episenter var i Campobasso-området, 230 kilometer sørøst for Roma, og seks landsbyer i nærheten ble også rammet. Mange bygninger i Campobassos historiske sentrum ble ødelagt i skjelvet.

Full panikk

Folk stormet ut i gatene i full panikk da skjelvet kom. Lange sprekker oppsto i murvegger, og steiner raste ned i gatene.

Foreldre fra Napoli i nord til Bari i sør reiste i all hast til skolene for å hente barna sine. Alle telefonlinjer til Campobasso-området var nede i timene etter skjelvet.

Brannmenn kom raskt til stedet for å forsøke å redde barna og lærerne som ble innesperret i ruinene av skolebygningen i San Giuliano de Puglia i Molise-regionen. Ifølge TV-stasjonen RAI var det 57 barn, sju lærere og to andre ansatte i bygningen da skjelvet inntraff.

— Alle tilgjengelige redningsarbeidere er sendt til området, sier en talsmann for redningsinnsatsen.

Flere titalls mennesker er innlagt på sykehus med mindre skader og sjokkskader.

Rykter om døde

Ifølge TV-stasjonen RAI er ytterligere en kvinne funnet død, men meldingen var ikke bekreftet torsdag ettermiddag. Det gikk også rykter om at det var mennesker i en bil som ble knust av en mur som veltet.

Tidligere ble det meldt at det kunne være så mange 100 mennesker inne i skolebygningen som raste sammen, men tallet ble redusert senere. I 1980 mistet nesten 2.800 mennesker livet da et skjelv som målte 6,9 på Richters skala rystet området sør for Napoli. Skjelvet som ødela flere historiske kirker i Umbria-regionen i 1997, målte 5,8.

Torsdagens skjelv inntraff langt fra Sicilia, der et jordskjelv for fem dager siden førte til utbrudd i vulkanen Etna. Utbruddet i Etna syntes å ha roet seg litt torsdag.

Redningsarbeidere ble torsdag flyttet fra området rundt Etna til Campobasso for å hjelpe til med arbeidet der.

(NTB)