Ytterligere fire soldater er tiltalt for andre forhold knyttet til drapene som skjedde 19. november i fjor, blant annet forsøk på å dekke over ugjerningene. Både kvinner, barn og menn var blant ofrene, og alle var ubevæpnet.

Blant de tiltalte er sersjant Frank Wuterich. Han anklages for drap på i alt tolv enkeltpersoner, samt en episode hvor seks personer ble drept.

Det er uklart om det dreier seg om drap på i alt 18 ulike personer eller om de samme ofrene går igjen i flere tiltalepunkter, opplyser hans advokat Mark Zaid. Strafferammen er livsvarig fengsel.

– Det er ikke snakk om dødsstraff, sier Zaid.

En annen marineinfanterist, Justin Sharratt, har fått opplyst at han blir tiltalt for tre forhold. I alle tilfellene dreier det seg om drap, ifølge faren.

Dysset ned I alt ble 24 sivile irakere drept i det amerikanske raidet. Saken ble først dysset ned av offiserer som fikk rapport om hva som var skjedd. Først da nyhetsmagasinet Time skrev om saken i mars i år, innledet USAs militærmyndigheter en gransking.

Soldatene skal ha drept irakerne etter at en av kameratene deres ble drept i en bombeeksplosjon i byen. Men i sin rapport skrev de at 15 irakere ble drept i bombeeksplosjonen og at ytterligere åtte ble drept i skuddveksling etter angrepet.

– Vi vet nå med sikkerhet at ingen av de 15 sivile ble drept av bombeeksplosjonen, sa oberst Stewart Navarre da tiltalen ble kunngjort på marinekorpsets base i Camp Pendleton i California.

Skader USA Episoden er en av de verste eksemplene på amerikanske soldaters overgrep mot sivile i Irak. Statsminister Nuri al-Maliki kalte drapene en «fryktelig forbrytelse». Både denne episoden og mishandlingen av fanger ved Abu Ghraib-fengselet har vært sterkt ødeleggende for USAs renommé i Irak og er blitt fordømt verden over.

Menneskerettighetsorganisasjonen Human Rights Watch hilser tiltalen velkommen, men mener at ansvaret må spores høyere opp i kommandokjeden.

Ifølge vitner brøt marinesoldatene seg inn i lokale boliger for å hevne seg etter at deres populære kamerat, korporal Miguel Terrazas, ble revet i filler i eksplosjonen mens kjøretøykolonnen deres var på vei gjennom Haditha.

Blant dem som ble drept i boligene var det ti barn og kvinner som ble skutt på kloss hold. En søster av de drepte overlevde ved å late som hun var død.

I tillegg ble fem ubevæpnede menn drept da de kom til åstedet i en taxi.

Forsvarerne til de tiltalte soldatene sier at de fulgte etablerte prosedyrer for kamp, og at irakerne døde da soldatene kom i kamp med opprørere. (©NTB)