Små barn, et nyforlovet par og en imam var blant ofrene da maskerte menn åpnet ild under et forlovelsesselskap i landsbyen Bilge sørøst i Tyrkia.

Etter 15 minutter var 44 mennesker drept, om lag halvparten kvinner og barn.

Også imamen som sto for forlovelsesseremonien, ble skutt og drept da maskerte menn stormet inn midt under seremonien, opplyser øyenvitner.

– Du kunne ikke tro dine egne øyne. Det var ufattelig, sier Ahmet Can, som brakte liket av sin nevø til sykehuset i byen Mardin like ved.

Tyrkiske myndigheter utelukker terrorisme og sier at det trolig dreier seg om et hevnoppgjør. Blodfeider mellom ulike familier er ikke uvanlig i det kurdiskbe-folkede området der landsbyen ligger.

Åtte arrestert

I alt 32 familier bor i Bilge, og alle tilhører samme klan. Blant de drepte skal det være en hel familie med foreldre og seks barn i alderen tre til tolv år.

En 19-årig kvinne som overlevde, forteller at folk fikk ordre om å gå inn i et rom, hvorpå alle ble skutt og drept. To andre jenter sier at angriperne skjøt mot absolutt alle. De to skal ha overlevd fordi de havnet under likene av venner.

Innenriksminister Besir Atalay opplyste tirsdag at åtte menn er arrestert, mistenkt for angrepet, som ser ut til å være det mest blodige mot sivile i moderne tyrkisk historie.

Kvinnen som forlovet seg mandag, var datteren til en tidligere landsbypolitiker. Både hun og forloveden ble drept. Den unge mannens søster og mor var også blant dem som mistet livet, mens kvinnens far ble såret.

Militser

Ifølge lokale medier har parets familier tilknytning til ulike landsbymilitser. De såkalte landsbystyrkene brukes av regjeringen i kampen mot den kurdiske separatistgeriljaen PKK, men med årene har de også begynt med kriminell virksomhet, blant annet narkotikasmugling.

Hvis angrepet viser seg å være et oppgjør mellom slike grupper, vil det trolig føre til kritikk mot regjeringens manglende kontroll over de om lag 70.000 væpnede militssoldatene.

Å delta i militsene er en av de få inntektsmulighetene i et område der arbeidsløsheten er på nesten 50 prosent. Mange av medlemmene er fattige landsbyboere, men ifølge lokale innbyggere er også noen tvangsrekruttert.

Hundrevis av fortvilte og svært opp-skakede slektninger samlet seg tirsdag ved likhuset i Mardin. Samtidig omringet soldater den hardt rammede landsbyen og sperret alle veiene inn til den. Strømmen ble skrudd av, og det var ikke leng-er mulig å ringe til landsbyen. Ingen journalister fikk slippe inn.

Statsminister Recep Tayyip Erdogan var ventet å reise til landsbyen tirsdag.