De 600.000 innbyggerne i Irkutsk går bare utendørs i de 40 kuldegradene når de har viktige ærender, og skoleferien i forbindelse med nyttårsfeiringen er blitt forlenget. I de store sibirske områdene nord for byen har temperaturen krøpet ned til under 50 grader den siste tiden.

Disse store områdene opplever den kaldeste vinteren på over 50 år, ifølge sjefen for den meteo-rologiske tjenesten i regionen, Leonid Prokhovnik.

Januartemperaturen i Irkutsk har de siste årene ligget i overkant av 20 minusgrader og har noen ganger nådd 30, men i år har kvikksølvet lagt seg på 40 kuldegrader.

Mongolia Enda alvorligere er situasjonen i Mongolia, der store deler av befolkningen er nomader med flokker av husdyr som bukker under på grunn av den sterke kulda. Åtte mennesker og en halv million husdyr har frosset i hjel, og i den kinesiske regionen Indre Mongolia har 22 mennesker og 4,8 millioner dyr blitt offer for kuldebølgen, ifølge myndighetene i Beijing.

De arktiske forholdene truer livsvilkårene for over en million mennesker som er avhengig av husdyrhold på de mongolske slettene.

I fjor døde en million sauer, geiter, kuer, hester og kameler i Mongolia på grunn av kulde og mangel på etter en dårlig sommer. I år er vinteren kommet tidligere enn vanlig, og resultatet kan bli enda mer dramatisk.

Temperaturene har sunket til minus 50 grader, og situasjonen er kritisk for 300.000 mennesker og 13 millioner dyr, eller 40 prosent av landets totale antall husdyr.

Frostskader Både mongoler og russere er vant til harde vintrer, men når temperaturene synker til 40 minusgrader i hele Sibir, fra Novosibirsk i vest til Khabarovsk i øst, flere tidssoner unna, får det alvorlige følger.

På Kirov-sykehuset i Irkutsk blir det hver dag innbrakt personer med frostskader, og tilstanden er alvorlig for 17 av pasientene. I mange boliger er det vanskelig å få temperaturen opp i 12 grader, og både inne i byen og ute i distriktene blir det meldt at fyringsanleggene har brutt fullstendig sammen.

— Det er hardt, og vi må passe oss, men når alt kommer til alt, er vi russere, sier en 30 år gammel kvinne som har klart å holde temperaturen hjemme i leiligheten på 20 grader.