Thailands hær tok fredag i bruk gummikuler og tåregass i en ny offensiv mot rødskjortene i Bangkok. Så langt er minst fem personer drept og 46 såret, ifølge sykehuskilder.

— Dette er det endelige slaget om sentrum av Bangkok, sier den lokale journalisten Andrew Chant til Sky News.

Hæren har gjort det klart at den har som mål å rydde rødskjortenes leir i sentrum av hovedstaden, hvor demonstrantene har forskanset seg bak barrikader av piggtråd og lastebildekk med spyd av bambus. Hovedmålet er å tvinge demonstrantene inn i nye forhandlinger.

  • Er du berørt av uroen i Thailand? Kontakt bt.no! - Hører skudd og eksplosjoner
  • Kampene flommer frem og tilbake i de folketomme gatene mellom soldatene og rødskjortene, som har barrikadert seg med dekk, spissede bambusstaver og hurtigbygde sperringer med sandsekker og piggtråd, melder Guardians korrespondent Ben Doherty.

Han forteller at demonstrantene og politiet holder seg på noen hundre meters avstand til hverandre, skriver avisens nettutgave.

— Vi hører lyden av skudd, blandet med eksplosjoner og håndgranater. Helikoptrene svirrer i luften.

Journalisten til den britiske avisen forteller også at lokalbefolkningen slutter opp om «rødskjortene», som for det meste er lutfattige bønder fra bygda i Thailand, skriver Aftenposten.no.

— De angriper soldatene bakfra med stein og brannbomber, sier Doherty.

Journalister skutt

Ifølge thailandsk fjernsyn skjøt soldatene med gummikuler mot demonstranter i en park, og det ble brukt tåregass og vannkanoner mot demonstranter som hadde samlet seg i et utelivsområde.

Demonstrantene satte på sin side fyr på en buss, en motorsykkel og bildekk, og en politibetjent skal ifølge et øyenvitne ha åpnet ild mot soldatene under uroen, sier et øyenvitne til nyhetsbyrået Reuters.

Politimannen sto ifølge øyenvitnet utenfor en politistasjon i sentrum av byen og åpnet ild med et håndvåpen da soldater forsøkte å sperre av området.

En canadisk fotograf ble skutt i foten i forbindelse med uroen, melder fjernsynskanalen France 24. En thailandsk fotojournalist skal også ha blitt truffet av skudd.

Ønsker forhandlinger

Ifølge Thailands forsvarsminister, general Prawit Wongsuwon, er målet med hærens offensiv å tvinge rødskjortene inn i nye forhandlinger med regjeringen.

Han sier hæren har sperret alle veier som går til rødskjortenes leir i veikrysset Ratchaprasong midt i hjertet av Bangkok, og strømtilførselen til leiren er kuttet. Samtidig er demonstranter fjernet fra andre områder i byen.

— Vi må fortsette å øke presset, ellers kan vi ikke opprettholde lov og orden, sa forsvarsministeren fredag.

Området rundt rødskjortenes leir har vært fullstendig sperret siden torsdag kveld, sier hærens talsmann, oberst Sunsern Kaewkumnerd.

— Vi kommer ikke til å tillate at det settes opp nye kontrollposter utenfor leiren, og vi kommer om nødvendig til bruke makt for å hindre dette, sa obersten fredag morgen.

Samtidig trappet demonstrantene opp sikkerhetstiltakene ved hovedkvarteret sitt. Ved inngangene sto det svartkledde vakter bevæpnet med spretterter og buer.

Skutt i hodet

Også torsdagen var preget av kraftige sammenstøt mellom demonstranter og soldater, og minst én demonstrant ble drept og ni andre såret i sammenstøtene.

Sammenstøtene startet etter at statsminister Abhisit Vejjajiva la på is planene om valg i november. Regjeringen har også innført unntakstilstand i 15 nye provinser for å hindre rødskjortene i å mobilisere flere tilhengere.

Under voldshandlingene skal en av opprørslederne ha blitt skutt i hodet under et intervju med en journalist. Khattia Sawasdipol, med kallenavnet Seh Daeng, hadde ansvaret for sikkerheten i rødskjortenes leir.

Den thailandske hæren nekter derimot å ha skutt lederen.

— Det som skjedde med ham, var totalt uventet, sier talsmann og oberst Dithaporn Sasamit.

Ifølge ham skal troppene ha fått beskjed om ikke å bruke makt mot ubevæpnede.

- Overlever neppe

Demonstrantene sier de ikke lar seg skremme av at en av opprørslederne er skutt.

— Uansett hvilke våpen som blir brukt, betyr det ikke noe for folk som krever demokrati. Vi kommer ikke til å reise herfra som tapere, sier Jatuporn Prompan, en av opprørslederne.

Fredag opplyste sjefen for Vahira-sykehuset at det er lite trolig at Khattia Sawasdipol overlever.

— Han ble skutt i tinningen og har hevelse i hjernen. Han overlever neppe, sier Chaiwan Charoenchokethavee.

Statsministeren har anklaget Sawasdipol for å overtale de andre rødskjortene til ikke å stanse demonstrasjonene.