– Min personlige oppfatning er at han lever, selv om vi ikke har fått noen bekreftelse på dette i løpet av det siste året. Jeg tror han skjuler seg i stammeområde i Pakistan, sa McConnell søndag.

– Alle midler

President George W. Bushs sikkerhetsrådgiver Frances Townsend åpner samtidig for å gjennomføre militære aksjoner i Pakistan, noe som har utløst skarpe reaksjoner fra pakistansk hold.

– Det hersker ingen tvil om at vi vil bruke alle tilgjengelige midler for å håndtere problemet Osama bin Laden, sier Townsend som antyder at amerikanske spesialstyrker alt har vært i aksjon på pakistansk territorium.

– Bare fordi vi ikke snakker om det offentlig, betyr det ikke at vi ikke gjør noe, sier hun.

– Ikke i Pakistan

Regjeringen i Islamabad reagerer skarpt på uttalelsene fra Washington, og benekter at den ettersøkte al-Qaida-lederen skjuler seg i Pakistan.

– Vår holdning er at Osama bin Laden ikke oppholder seg i Pakistan. Om noen har informasjon om det motsatte, må de gi den til oss slik at vi kan pågripe ham, sier innenriksminister Aftab Sherpao.

Selv om USA offisielt ser på Pakistan som en nær alliert i krigen mot terror, har Washington vært svært kritiske til fredsavtalen president Pervez Musharraf inngikk med lokale stammeledere i grenseområdene mot Afghanistan i september.

Avtalen ble inngått etter at pakistanske sikkerhetsstyrker hadde lidd store tap i et forsøk på å jage væpnede opprørere ut av området.

Frihavn

– I stedet for å presse al-Qaida ut, har folkene som bor i disse stammeområdene gitt dem en trygg havn der de kan trene og rekruttere. Avtalen har gjort al-Qaida i stand til å gjenvinne noe av sin kraft, slo John Michael McConnell fast søndag.

Bush kommenterte også forholdene i området lørdag, og sa at Musharraf har innsett at avtalen han inngikk med stammelederne var et feilsteg.

– President Pervez Musharraf erkjenner at avtalen ikke har vært vellykket og tar de nødvendige steg for å rette på dette, sa Bush.

Osama bin Laden gir instruksjoner i en udatert video på internett.