Pansrede russiske militærkjøretøyer rullet før helgen inn i Sukhumi, den gamle ferieperlen for sovjeteliten ved Svartehavet. Fortsatt ferierer mange russere her, i det som er hovedstaden i utbryterrepublikken Abkhasia. På kartet tilhører området fremdeles Georgia, men i praksis har republikken styrt seg selv — med russisk støtte - siden borgerkrigen midt på 90-tallet.

USAs utenriksminister Condoleezza Rice sa fredag at hun er «svært bekymret» over at Russland har sendt flere soldater til Abkhasia. Hun var da på vei til London for å møte Russlands utenriksminister Sergej Lavrov.

_Les mer:

Georgia: – Russland bryter folkeretten_

Russiske fredsbevarende styrker har stått i provinsen siden 1993, etter en fredsavtale mellom opprørerne og Georgia.

Georgia ser på de russiske troppene som støttespillere for separatistene i Abkhasia, og har fordømt den russiske troppeøkningen på det skarpeste.

Det er uklart hvor mange ekstra soldater Russland har sendt. Ifølge Reuters skal det være ca. 1200 mann. Russland har hittil hatt om lag 2000 soldater der; fredsavtalen fra 1994 setter en øvre grense på 3000.

_Les også:

– Russiske jagerfly slapp bombe over Georgia_

Russlands NATO-ambassadør, hauken Dmitri Rogozin, har sagt at den georgiske presidenten Mikhail Saakasjvili «vil ha krig», og at Russland er klare til å forsvare sine borgere. 80 prosent av abkhasene har fått russisk statsborgerskap.

— Hauker på alle sider

Russland-forsker Jakub M. Godzimirski ved Norsk utenrikspolitisk institutt (NUPI) tror verken Moskva eller de georgiske lederne i Tbilisi er interessert i en væpnet konflikt, tross russiske troppeforflytninger og hard ordbruk.

— Men ting kan fort komme ut av kontroll. Dersom det kommer til skuddvekslinger og noen blir drept, kan det gå helt galt, sier forskeren, som i fjor var med og ga ut en rapport om denne og andre frosne konflikter i den tidligere Sovjetunionen.

Han mener situasjonen er uoversiktlig, og at det kan være krefter både på abkhasisk, georgisk og russisk side som er interessert i en tilspissing - selv om folkene på toppen ønsker å unngå full konfrontasjon.

— Det finnes hauker på alle sider her, sier Godzimirski.

Vil ødelegge NATO-håp

Både EU og USA har kritisert den russiske styrkeopptrappingen skarpt. Et samlet NATO har sagt at den truer Georgias herredømme over sitt eget territorium.

_Les også:

Utsetter medlemskap for Ukraina og Georgia_

Russland er sterkt imot Georgias ønske om å bli medlem i NATO, og ser alliansens planer om å ta opp flere land i Russlands nærområde som en direkte trussel. Georgia håper å komme et steg nærmere medlemskap i desember, ved å få såkalt MAP-status (Membership Action Plan) i NATO. Både Tyskland, Frankrike og flere andre er sterkt skeptiske, både fordi de ikke vil legge seg ut med Russland, og på grunn av mangelen på stabilitet i Georgia. Dersom det skulle bryte ut en væpnet konflikt i Kaukasus, vil skepsisen bli enda større.

— Georgia vet at en krig vil ødelegge for NATO-ambisjonene, sier Godzimirski.

Erfaringen fra krigen på 90-tallet er dessuten at det vil være vanskelig å gjenerobre Abkhasia militært.

— Alt dette gjør at Georgia ikke er interessert i krig nå, sier forskeren.

Dersom det likevel skulle skje, regner han det som helt usannsynlig at NATO vil støtte Georgia militært - til tross for at et samlet NATO i vår sa at Georgia en dag skal bli medlem. Han tror heller ikke georgierne kan håpe på direkte amerikansk hjelp i tilfelle krig.

— Ingen er interessert i en situasjon der amerikanske soldater kan komme i kamp med russiske soldater, sier Godzimirski.

Lover å spise slipset

USA har lenge engasjert seg sterkt i Georgia, både med hjelp til forsvaret og med økonomisk og politisk støtte - blant annet under den såkalte Roserevolusjonen, da president Saakasjvili kom til makten i 2003. Både forekomstene av olje og gass og regionens strategiske betydning, mellom Svartehavet og Det kaspiske hav, gjør regionen viktig for USA.

Det samme gjelder for Russland.Opptrappingen de siste ukene kom etter at et georgisk ubemannet spionfly ble skutt ned over Abkhasia. Georgia anklaget Russland for å stå bak. Russland antydet at det kanskje var et NATO-fly som sto for nedskytingen - noe som fikk NATOs generalsekretær til å love å spise sitt eget slips dersom beskyldningen stemte.

Den georgiske presidenten sliter selv med politisk uro, og tydde til hard maktbruk for å slå ned fredelige protester fra opposisjonen i fjor høst.

Forsker Godzimirski mener det derfor kan være kjærkomment for presidenten å kunne mobilisere nasjonen mot en ytre fiende. En av de få tingene det store flertallet av georgiere er enige om, er at Abkhasia og Sør-Ossetia, en annen utbryterrepublikk, begge hører hjemme innenfor Georgias grenser.

DAVID MDZINARISHVILI