Astronautene til den europeiske romfartsorganisasjonen ESA flyr til ISS i russiske kapsler frem til 2006, ifølge en kontrakt nylig undertegnet av direktørene i ESA og den russiske romfartsorganisasjonen (Rosaviakosmos), Antonio Rodota og Jurij Koptev. ESA-astronauter skal fly til ISS både i korte forsyningsoppdrag og for å bytte besetning på stasjonen.

Avtalen mellom ESA og Rosaviakosmos er en rammeverksavtale. Programmet og kostnadene i forbindelse med hvert oppdrag forhandles fortløpende. Prisen inkluderer kostnader knyttet til trening, planlegging, forberedelser, opphold og frakt. Antallet ekspedisjoner er ikke spesifisert men blir i størrelsesorden av én i året, skriver ESA i en pressemelding.

Rammeavtalen er et viktig skritt i utviklingen av operasjonell ekspertise for det europeiske astronautkorpset før intensive forskningsaktivitet starter på ISS. Aktiviteter innen Jord-observasjon, teknologiutvikling, materialvitenskap og human fysiologi starter når ESAs Columbus-laboratorium skytes opp i 2004.

— Avtalen styrker både ESA og Rosaviakosmos, sier ESA-direktør, Antonio Rodotà.

Italienske Roberto Vittori blir den første ESA-astronauten som drar med en Soyuz-kapsel. Turen starter i oktober.(Origo)