Sigarettene gjemmes blant møbler, nudler, wok-panner og tekanner, og europeiske tollere fortviler.

— Vi er midt oppe i en gigantisk bølge. Organisert kriminalitet bidrar til at denne virksomheten øker kraftig, sier en talsmann for det tyske tollvesenet, Michael Kramer.

Bare i 1999 fant tyske tollere 690 millioner pirat-sigaretter, og i fjor anslår de tyske tollerne at det ble smuglet 1,1 milliarder pirat-sigaretter inn i landet, to tredeler av dem produsert i Kina og andre asiatiske land.

— Merkevarepiratene i Kina har opprettet hele fabrikker for å oversvømme det europeiske markedet, sier Kramer.

Smuglerne bruker åpenbart Tyskland som transitt-land. De fleste av piratsigarettene som ble funnet av tollerne i Hamburg i fjor var på vei til det britiske markedet, mange av dem merket og pakket som Benson & Hedges.

Ifølge den tyske sigarettindustrien er 7 prosent av alle sigaretter som nå selges i landet pirat-vare, mens hver fjerde sigarett som selges i Storbritannia antas å være uekte vare.

Med de lave produksjonskostnadene i Kina, og den høye utsalgsprisen på sigaretter i Europa, er fortjenesten på virksomheten nesten å sammenligne med narkotikasmugling.

(NTB)